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Comment un radical noir a aidé à bâtir l'un des syndicats les plus puissants d'Amérique

Le livre de Peter Cole, Ben Fletcher: La vie et l'époque d'un noir vacillant, découvre ce qu'il y a à savoir sur un dirigeant syndical important aux États-Unis du début du XXe siècle. Ce qui est triste, c’est à quel point on en sait peu: la vie de Ben Fletcher était extraordinaire à tous égards, mais il n’ya pratiquement aucune trace de sa vie personnelle ou de ses motivations à s’engager dans le syndicalisme et la politique radicale.

Fletcher est né à Philadelphie en 1890, après que ses parents aient échappé à la résurgence de la suprématie blanche en Virginie. À tout juste 20 ans, il était déjà devenu actif dans un syndicat et était un orateur de rue accompli.

L'impact des Travailleurs internationaux du monde (IWW) – connus sous le nom de Wobblies – sur les quais de Philadelphie était sans précédent. Ben Fletcher a rejoint la section locale 8, une branche qui a obtenu une des plus importantes implication des Noirs américains dans l'activité syndicale de tous les temps. Les IWW dont il a fait partie ne ressemblaient pas aux autres syndicats de l'époque, à la fois en termes de révolutionnaire et de détermination à organiser tous les travailleurs sans distinction de race, de nationalité ou de sexe.

Malgré la difficulté des déplacements entre les États-Unis et l'Europe, il y a eu une fertilisation croisée des idées et des militants, et bien que contrairement à tout syndicat britannique, les IWW ont eu un écho.

L'auteur de ce livre, Peter Cole, a écrit un chapitre dans Keir Hardie et le 21st Renouveau socialiste du siècle couvrant le contact de Hardie avec Eugene Debs, l’un des fondateurs de l’IWW. Hardie a été choqué par le niveau de violence utilisé contre les syndicalistes aux États-Unis et par le rôle des juges dans le sale boulot des employeurs.

Keir Hardie avait, bien sûr, lutté dur pour que les syndicats établissent le Parti travailliste, et aussi frustrant et lent que cette voie fût, il s'y est tenu – mais il n'a jamais limité ses activités au Parlement. «Si la démocratie a un sens», a-t-il dit, «cela doit signifier que la masse du peuple par ses propres forces élabore des solutions à ses propres problèmes.»

James Connolly et James Larkin du Syndicat irlandais des transports et des travailleurs généraux ont tous deux passé du temps aux États-Unis à travailler avec les IWW. Connolly travaillait dans l'usine Singer à Newark en 1906 et rejoignit l'IWW et le Parti socialiste d'Amérique; en 1914, après le lock-out de Dublin, Larkin s'est également rendu aux États-Unis et est également devenu membre du Parti socialiste.

Claude McKay, écrivain communiste d'origine jamaïcaine, fait référence à la section locale 8 de Fletcher dans son roman Accueil à Harlem. Rachel Holmes, dans son livre récent sur Sylvia Pankhurst, documente comment, des années plus tôt, McKay avait été à Londres et avait été recrutée par Pankhurst pour travailler pour le journal. Dreadnaught.

Ces liens politiques outre-Atlantique se sont transmis par la migration des travailleurs, les équipages des navires accostés à Philadelphie, les expériences de la Première Guerre mondiale et la naissance de l'Internationale communiste.

Alors que Philadelphie était un refuge pour les Noirs du Sud dans la période d'après-guerre civile, il y avait eu des attaques vicieuses contre des Noirs américains là-bas, y compris par des immigrants irlandais pour des emplois dans les quais en 1842. Les IWW ont pu éviter la division des employeurs. et réglez les stratégies en recrutant des membres qui avaient auparavant été utilisés pour réduire les salaires des autres.

Fletcher était impliqué à la fois dans le Parti socialiste d'Amérique et dans l'IWW, mais une rupture s'est produite au sujet de la tactique, y compris le soutien de l'IWW à l'utilisation du sabotage. Cependant, les différences étaient en grande partie théoriques – une fois que la section locale 8 a été établie en tant que force majeure sur les quais, elle n’a pas eu besoin de perturbation. Fletcher écrivit à un ami en 1920: «Bien que je n’approuve pas la grève de la classe ouvrière aux urnes, je suis fermement convaincu que la mission première et historique du Labour est de s’organiser en tant que classe, industriellement.»

La section locale 8 a émis des boutons mensuels à ses membres payés, ce qui leur a permis de savoir si leurs collègues faisaient partie du syndicat. Grâce à ce mécanisme, ils ont pu forcer les employeurs à cesser d’utiliser le système «de mise en forme» pour l’embauche, dans lequel les travailleurs étaient embauchés à la porte du chantier naval et pouvaient être licenciés après quelques heures de travail.

Ce système était également en place en Grande-Bretagne, où l'emploi convenable était une demande depuis 1889, mais il a fallu jusqu'en 1947 pour créer le Dock Labor Board. En 1913, la section locale 8 a réussi à remplacer la «mise en forme» par un processus dans lequel l’employeur a appelé le syndicat pour demander les travailleurs dont ils avaient besoin pour un quart de travail.

Les IWW ont également atteint un niveau remarquable d'égalité et d'intégration raciales. Avant la section locale 8, les groupes de travailleurs étaient séparés racialement en trois catégories: entièrement irlandais, entièrement italien ou entièrement noir, et pouvaient être opposés les uns aux autres. La section locale 8 a intégré ces communautés et le poste de président a alterné entre les membres noirs et blancs.

La section locale 8 a accepté de ne pas faire grève pendant la Première Guerre mondiale – une décision qui a été critiquée par d'autres gauchistes. Sa grève unique a eu lieu le jour de l'anniversaire de leur première grande grève réussie, qu'ils ont célébrée avec un pique-nique annuel. Les membres ont défilé de leur salle syndicale dirigés par trois fanfares. Les spectateurs le décrivant à l’époque ont déclaré: «On pouvait voir dans les files d’hommes marchant à cinq de front, américains, polonais, lituaniens, belges et de couleur dans la même ligne», scandant «aucun credo, aucune couleur ne peut vous empêcher de devenir membre».

Mais Fletcher n’a pas passé tout son temps dans la relative sécurité de l’effectif intégré de Philadelphie. Les IWW avaient besoin de lui ailleurs, même si, comme le décrit Robin D. G. Kelly dans l’avant-propos, «il était particulièrement vulnérable à la violence mortelle». En 1917, Fletcher a été envoyé à Norfolk, Virginie, le cœur de l'ancienne Confédération. Il ne fallut pas longtemps avant qu'il ne soit menacé de lynchage et qu'il soit passé clandestinement sur un bateau à destination de Boston.

Malgré la décision de la section locale 8 de ne pas entraver l'effort de guerre, le gouvernement était déterminé à attaquer les IWW. Un grand jury fédéral de Chicago a inculpé un grand nombre de membres de l'IWW sous plusieurs chefs d'accusation pour avoir conspiré pour entraver divers actes du Congrès et décrets présidentiels: Fletcher était l'un des 165 Wobblies accusés d'avoir violé la loi sur l'espionnage de 1917, conspirant pour faire grève, violant la Constitution. droit des employeurs, et utiliser le courrier pour conspirer pour frauder les employeurs.

Avec d’autres dirigeants des IWW, Fletcher a été reconnu coupable par un jury après 45 minutes d’examen. Lui et les autres ont été transportés à Leavenworth, Kansas dans un train dédié. Rassembler autant d'organisateurs syndicaux dans une prison signifiait qu'ils pouvaient se soutenir mutuellement, et ils ont même publié un article intitulé Nouvelles et opinions du monde du travail. Leur communication à l’extérieur de la prison était limitée et censurée par pas moins que J. Edgar Hoover, qui voulait que le courrier de Fletcher soit surveillé pour «agitation noire».

Fletcher était le seul Noir américain parmi les 165 emprisonnés. Lorsqu'il a été libéré sous caution en 1920, il a aidé à recueillir des fonds pour les personnes toujours détenues. Certains fonds provenaient de marins britanniques qui soutenaient le Shop Stewards Movement.

La section locale 8 est également entrée en conflit avec le mouvement plus large dans ce qui était connu comme la «controverse de Philadelphie». Il a été suspendu en 1920, pour avoir prétendument chargé des munitions pour les forces antisoviétiques pendant la guerre civile russe.

Les accusations de ne pas avoir boycotté les approvisionnements pour les Russes blancs étaient liées aux différences mondiales entre les communistes, les anarchistes et les syndicalistes, qui allaient troubler le mouvement pendant des décennies. Les Wobblies se considéraient comme marxistes et croyaient en la lutte de classe – mais craignaient que le Parti communiste ne soit antidémocratique et autoritaire.

Fletcher, en particulier, craignait que le Parti communiste veuille faire des IWW l'avant-garde bolchevique aux États-Unis. Il les a blâmés pour la controverse de Philadelphie et pour avoir inventé l'histoire du chargement de munitions. Peter Cole déclare que «les historiens ne disposent pas d’une documentation suffisante (…) pour déterminer ce qui s’est précisément passé».

En 1922, la section locale 8 a relancé sa longue lutte pour obtenir une journée de huit heures. Ils ont simplement décidé de déclarer que leurs membres ne travailleraient que huit heures et se sont présentés au travail une heure plus tard que d'habitude. La réponse des employeurs a été un lock-out, pour lequel le Syndicat international des débardeurs (ILA) avait des travailleurs prêts à prendre le relais.

Au cours du lock-out, la célèbre solidarité interraciale de la section locale 8 a éclaté. C'était à une époque de terrorisme raciste accru et de résurgence du Ku Klux Klan, et les relations en dehors du travail entre les travailleurs noirs et blancs et leurs familles étaient médiocres: «plus de pique-niques interraciaux comme à l'époque vacillante», écrit Cole. L'IWW a perdu beaucoup de ses membres noirs, mais Fletcher est resté. Pendant le lock-out, il a reçu une bonne nouvelle: un pardon pour sa condamnation en temps de guerre.

De la vie privée de Ben Fletcher, nous en savons peu. La documentation montre qu'il s'est marié deux fois, la première fois à Boston après s'être échappé de Virginie. Son épouse, Carrie Danno Bartlett, était une femme blanche dont on ne sait rien d'autre. Peu de temps après son emprisonnement, il y a eu un divorce. Le nom de sa deuxième épouse était Clara.

Une grande partie de ce que nous faire la connaissance de Fletcher vient de ses écrits dans les journaux et des rapports de ses discours; le reste vient de l’espionnage du gouvernement. Cole joint un grand nombre de documents, y compris des rapports d'agents – certains d'entre eux sont farfelus, mais illustrant le niveau de surveillance auquel il était soumis. Des agents se présentaient à sa porte, l'un s'identifiant comme inspecteur de la santé et exigeant ensuite de voir le contenu de la valise de Fletcher.

Fletcher a eu un accident vasculaire cérébral à l'âge de 42 ans. Le travail manuel qu'il avait effectué tout au long de sa courte vie a eu des conséquences néfastes et il est mort en 1949.

Pour Cole, son héritage est l'histoire de la section locale 8. «  Un syndicat révolutionnaire déclaré dirigé par un homme noir a forcé les entreprises de la troisième plus grande ville d'Amérique et du cinquième port d'Amérique à traiter avec une union dont la grande majorité des membres étaient des Afro-Américains et des Européens. les immigrants. Et ils l'ont fait sans jamais signer de contrat, au lieu de cela, en appliquant leurs demandes fondées sur la menace toujours présente d'une grève. »

Le dernier article des annexes a été écrit en 1921 par Robert Hardoen, un jeune membre noir de l’IWW qui était également actif au Dill Pickle Club de Chicago. Cela laisse le lecteur désireux d'en savoir plus sur le Club, qui a été fondé par des anarchistes, des Wobblies et des radicaux culturels, et a accueilli tout le monde indépendamment de l'ethnie, de la race, des préférences sexuelles ou de la politique.

Hardoen écrit: «  Le grand danger qui accompagne tous les mouvements d'émancipation de groupe est qu'ils peuvent devenir purement nationalistes ou raciaux dans leurs aspects, plutôt que construits selon des principes qui prennent en considération les fondements économiques de la société. '' Il conclut: «  L'écrivain qui est l'un d'entre eux (un ouvrier noir) souhaite dire à nos collègues blancs «Move over», collègues de travail, déplacez-vous. Nous arrivons. Nous avons entendu dire que l’eau est bonne. "

Peter Cole offre au lecteur tout ce qu'il peut sur l'homme extraordinaire Ben Fletcher. Le livre, avec ses annexes, est une étude fascinante d'un individu en tant que personnage central du mouvement syndical américain, à un moment charnière de son histoire.

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