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Comment une décennie de santé et de sécurité a rendu le retour au travail plus dangereux

Boris Johnson a passé une grande partie du mois dernier à répéter un message: sortez de votre chambre et retournez au travail.

L’appel du Premier ministre pour que les travailleurs britanniques reviennent aux trajets surpeuplés, aux offres de repas et aux petits matins n’a pas été très bien accueilli. Ainsi, dans un nouvel effort pour pousser tout le monde dans les voitures et les bureaux, le gouvernement a prévu de lancer une campagne (maintenant retardée) de «retour au travail» la semaine dernière.

Les ministres du Cabinet ont également tenté de convaincre le public que tout sera sain et sauf au bureau. «Nous disons aux gens qu’ils peuvent désormais retourner au travail en toute sécurité», a déclaré le secrétaire aux Transports, Grant Shapps, en août. «Vos employeurs auront, devraient avoir effectué des travaux pour sécuriser votre lieu de travail à Covid.»

Les inspecteurs responsables de la santé et de la sécurité sont les fonctionnaires chargés de vérifier si les entreprises ont ou «auraient dû» rendre les lieux de travail sécurisés par Covid. À mesure que nous reviendrons au bureau, ils effectueront des vérifications ponctuelles pour s’assurer que nous travaillons tous dans des espaces sûrs, propres et socialement éloignés. En théorie, ils effectueront également leurs vérifications habituelles des dangers non-Covid sur les chantiers, les usines et autres lieux de travail à risque.

C’est la théorie. En réalité, les inspecteurs et leur syndicat craignent qu'une décennie de coupes brutales dans le secteur HSE n'ait laissé l'agence au dépourvu de faire face à l'énorme mission qui l'attend. "La réalité est que depuis longtemps, Covid ou non, il n'y a pas eu de couverture", a déclaré Neil Hope-Collins, président de la section HSE du syndicat Prospect. Tribune. «HSE a dû répondre à un manque de ressources en concentrant ses inspections essentiellement sur une taupe.»

Le secrétaire général de Prospect, Mike Clancy, a également averti que le personnel de l'agence était surchargé et incapable de faire appliquer correctement les règles de sécurité au milieu de la pandémie en cours. «Dix ans de compressions au sein de la direction de la santé et de la sécurité l'ont laissé dans la position de ne pas avoir suffisamment d'inspecteurs pour contrôler efficacement les normes de santé et de sécurité dans l'ensemble de l'économie», a-t-il déclaré dans un communiqué. «Le moral est bas mais la pression sur le personnel est énorme.»

Selon les données de la bibliothèque de la Chambre des communes, le financement de HSE est passé de 239 millions de livres à 136 millions de livres entre 2009 et 2018. Les effectifs du personnel ont connu une baisse similaire au cours de la même période, le nombre d'inspecteurs passant de près de 1500 à 978 en moins de dix ans. .

Les propres chiffres de Prospect sont encore plus alarmants. Le syndicat a affirmé qu'il n'y avait que 390 inspecteurs de grade principal équivalents à plein temps disponibles dans l'ensemble du Royaume-Uni au début du mois dernier. Et c'est cette équipe épuisée qui devrait désormais gérer tous leurs anciens travaux et des milliers de nouvelles inspections Covid.

Les chiffres publiés par le Comité de sélection des entreprises et des pensions en juin montrent que le HSE a reçu plus de 6 000 préoccupations concernant les problèmes de sécurité au travail liés à Covid. Un peu moins de 2 700 d'entre eux n'étaient pas simples et devaient être examinés par des inspecteurs sur le terrain, ce qui prenait déjà peu de temps et de ressources.

«Si mes membres effectuent des inspections Covid, ils ne peuvent pas faire d’autres inspections», a déclaré Hope-Collins Tribune. «Je sais que c’est une sorte de saignement évident, mais… avec des ressources limitées et des ressources très limitées, si les inspecteurs vont à Bradford parce qu’il y avait un hotspot, ils n’inspecteront pas à Leeds.» Il a ajouté que les équipes de sa région ne traitaient que de «véritables trucs d'urgence» au-delà de leurs rondes de contrôle Covid.

Tentant d'apaiser les craintes quant à la capacité du HSE à faire face aux inspections de Covid, le secrétaire aux affaires Alok Sharma a déclaré à la Chambre des communes en mai que le gouvernement mettrait 14 millions de livres supplémentaires à la disposition de l'agence pour les dépenses en personnel des centres d'appels, le réembauche de anciens inspecteurs et tout équipement nécessaire.

Mais le fonds est-il sur le point de combler le vide laissé par une décennie de coupes totalisant plus de 100 millions de livres sterling? Un porte-parole du HSE a déclaré que le financement avait «considérablement aidé» ses efforts de réponse à la pandémie et «renforcé» les inspections de l'agence et la capacité des centres d'appels. Mais les responsables syndicaux ont un point de vue différent.

«Il n'y a pas de solutions à court terme à ce problème», a déclaré Clancy. «Nous avons besoin d’investissements prolongés dans le HSE et d’une action coordonnée pour retenir, recruter et former davantage d’inspecteurs.» Hope-Collins a déclaré que le financement supplémentaire était une «belle expression» pour le gouvernement mais ne ferait pas grand-chose pour alléger la pression sur les inspecteurs, notant que seuls quelques anciens inspecteurs avaient été remis en service au cours des trois derniers mois.

«Ce qui se perd vraiment, c'est qu'il faut au moins cinq ans pour former un inspecteur», a-t-il déclaré. «Parce qu'une grande partie est basée sur le jugement, ce n'est pas une case à cocher, ce n'est pas noir et blanc, il faut beaucoup de temps pour apprendre aux gens comment porter ces jugements de manière responsable, proportionnée et pratique. L’argent de cette année, même s’il permettait de le dépenser pour le futur personnel permanent, ne ferait aucune différence pendant au moins cinq ans. »

Les inspecteurs n’ont pas le luxe de cinq ans. La crise de santé publique qui se trouve devant eux nécessite une attention immédiate et en grande partie – un fait qui n'est pas perdu pour le personnel frustré qui se sent «battu en soumission» par les attentes massives placées sur leur agence importante mais sous-financée.

"Il y a une sorte de fataliste" que pouvons-nous faire à ce sujet? "Et c'est un vrai problème, teinté de masses de frustration", a déclaré Hope-Collins. Il a ajouté que les problèmes de santé mentale étaient une cause importante d'absences à long terme parmi le personnel aux prises avec les pressions intenses du milieu de travail.

«Le souci de nombreux inspecteurs est que si le nombre de cas de Covid augmente dans les mois à venir, une partie sera inévitablement liée aux lieux de travail et le gouvernement recherchera quelqu'un à blâmer», a expliqué le secrétaire général de Prospect, Clancy. «Comme nous l'avons déjà vu avec Public Health England et les hauts fonctionnaires, quand il s'agit de blâmer ce gouvernement cherchera toujours à jeter quelqu'un d'autre aux loups plutôt que d'accepter la responsabilité de ses propres manquements.»

Le HSE conteste cela. «Nos employés sont notre plus grand atout et nous accordons la priorité à leur santé, leur sécurité et leur bien-être», a déclaré un porte-parole. «Les demandes qui nous sont adressées resteront à un niveau élevé et nous prenons les mesures nécessaires en utilisant l'augmentation du financement pour accroître notre capacité à relever ces défis.»

Cependant, le risque posé au public lorsque le responsable de la santé et de la sécurité du gouvernement n’a pas la main-d’œuvre nécessaire pour faire respecter la loi sur la sécurité est clair. Les entreprises désireuses de couper les coins ronds se sentiront encouragées à faire fi des règles de tous bords sans craindre que les inspecteurs ne frappent à leur porte.

"Il y a un argument selon lequel les lieux de travail sont si rarement inspectés qu'il est probablement plus probable que vous gagniez à la loterie que d'être visité par un inspecteur", a déclaré le président du British Safety Council Lawrence Waterman à la BBC.

"L'image qui commence à évoluer dans ma tête est ce genre de troupe de voyage qui ne fait que parcourir le pays en disant" oh nous irons ici, oh non nous devons aller ici maintenant "", a déclaré Hope-Collins Tribune. «Ce n’est pas tout à fait Monty Python, mais il se peut qu’il en soit ainsi.»

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