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Covid-19 a révélé la crise britannique des services de garde d'enfants

Sans surprise, alors que la crise de Covid-19 se poursuit, le gouvernement et son chœur de députés fidèles font des heures supplémentaires pour s'assurer que le blâme est transféré dans autant d'endroits différents que possible. Qu'il s'agisse de Public Health England, de scientifiques, d'enseignants, de vacanciers ou de manifestants – une chose est sûre; ils ne veulent pas qu'on les pointe du doigt.

Ce gouvernement est exceptionnellement doué pour rejeter le blâme et, malheureusement, il semble fonctionner. Il suffit d'une brève conversation avec les résidents dans mon rôle de conseiller local pour entendre la colère dirigée contre tout le monde – des «  groupes d'adolescents '', «  des acheteurs trop proches '' ou, cette semaine et à ma grande consternation, «  les mères qui devrait prendre ses vacances pour s'occuper de ses enfants.

Cette pandémie a été difficile pour de nombreuses familles. Le gouvernement n'a proposé aucune solution pour la garde des enfants – ce qui était déjà un problème sérieux avant la crise. Comme beaucoup d'autres pendant le verrouillage, mes amies et moi nous sommes soutenus mutuellement pour jongler avec le travail et essayer d'enseigner à notre progéniture.

Nous avons évacué nos petits chérubins, inquiets de la hausse des factures de nourriture et nous nous sommes consolés face aux piles interminables de lessive. Nous nous sommes soutenus les uns les autres à plus d'une occasion lorsque nous nous sommes retrouvés en larmes en nous sentant coupables et inadéquats, avec des inquiétudes au sujet de l'échec de nos enfants et des inquiétudes quant aux revenus de notre ménage.

En mai, une étude de la London School of Economics a révélé que les femmes étaient plus susceptibles de s'occuper de l'enseignement à domicile, de la garde d'enfants et des tâches ménagères pendant la crise, une extension du travail non rémunéré que beaucoup passaient des heures à faire à la maison avant cette pandémie. Une autre enquête récente a montré que le manque de garderies était un facteur dans près de la moitié des licenciements affectant les travailleuses depuis que Covid-19 a frappé.

Nous ne pouvons tout simplement pas sortir de cette pandémie sans changer les soins aux enfants. Il est temps de plaider en faveur de la transformation du secteur – et la gauche ainsi que les syndicats doivent montrer la voie.

Les gouvernements successifs ont refusé de traiter la prise en charge de nos enfants comme une nécessité sociale, lui permettant plutôt de devenir une entreprise à but lucratif. Cela a conduit de nombreuses familles à ne pas avoir les moyens de s'occuper des enfants, mais aussi à des problèmes dans le système lui-même – avec des conditions de travail informelles, comme celles associées aux jeunes au pair, conduisant à l'exploitation dans de nombreux cas.

Pour les éducateurs réguliers et les petits prestataires, la pandémie de coronavirus a entraîné une énorme crise économique. Beaucoup sont déjà en faillite, avec plus de chances de suivre. Une enquête récente de la plate-forme en ligne Childcare a révélé qu'un fournisseur sur six était susceptible d'avoir fermé définitivement à cause de Covid-19, tandis qu'un sur trois ne savait pas s'il pouvait rouvrir.

Déjà, le système était inabordable. De nombreux parents ne pouvaient pas faire face à la flambée des coûts et il n'était pas inhabituel que les salaires – généralement des femmes – soient presque entièrement engloutis par le coût d'une nounou ou d'une crèche, laissant beaucoup perplexes quant à savoir s'il fallait s'en tenir à leur carrière ou abandonner complètement.

La garde des enfants est considérée à tort comme une affaire privée pour les individus plutôt que comme un bien public et il est crucial que nous nous attaquions à cette idée fausse. La garde d'enfants et l'éducation de la petite enfance de qualité devraient être considérées comme un service public accessible à tous et, idéalement, elles devraient être gratuites au point d'utilisation. Sinon, ce seront ceux qui en auront le moins les moyens – les femmes, les enfants et les pauvres – qui paieront le coût d'un système dysfonctionnel.

Nous avons besoin d'exigences claires du gouvernement. En haut de la liste, il faut reconnaître le fait que les personnes à qui on a conseillé de se protéger et celles qui n'ont pas suffisamment de services de garde peuvent avoir besoin de travailler à domicile dans un avenir prévisible. Les familles occupant ces postes ne doivent pas être pénalisées – ni diabolisées. Et ils ne devraient certainement pas être poussés vers des congés sans solde, forcés d'épuiser leurs congés annuels ou de devoir prendre congé.

Au lieu de cela, nous devrions pénaliser les patrons qui obligent les travailleurs – généralement des femmes – qui ont des responsabilités de garde d'enfants à accepter des licenciements ou des réductions d'heures ou de salaire. Selon la campagne Pregnant Then Screwed, 52% des femmes ont été confrontées à la négativité de leur employeur pendant cette crise parce qu'elles n'avaient pas accès à des services de garde. Et même parmi les travailleurs clés, que ce gouvernement prétend vouloir célébrer, 67% disent avoir été forcés de réduire leurs heures dans les mêmes circonstances.

La Early Years Alliance a tout à fait raison d'appeler le gouvernement à s'engager dans un programme de soutien financier urgent pour garantir que les prestataires de services de garde d'enfants en Angleterre puissent rester viables tout au long du coronavirus et au-delà. Leur rapport – «Le secteur oublié» – recommande un renversement du revirement du programme de maintien de l’emploi, un soutien continu avec les coûts de nettoyage et d’EPI et un meilleur accès aux subventions de soutien aux entreprises.

Mais, malheureusement, les premières années ont été coupées du financement de «rattrapage» Covid-19 du gouvernement et, contrairement aux écoles, les fournisseurs de services de garde ne peuvent même pas réclamer le remboursement des coûts des mesures de sécurité contre les coronavirus telles que le nettoyage et le personnel supplémentaires. Comme toujours, les critiques diront qu’il n’y a pas assez d’argent – mais certaines des personnes les plus riches du pays ont ajouté 25 milliards de livres à leur fortune au cours de cette pandémie.

Cette crise a montré que l'État a un rôle majeur à jouer dans l'économie. Le moyen le plus rationnel de fournir des biens sociaux essentiels – comme la garde d'enfants – n'est pas par le biais du marché ou à but lucratif, mais par le biais des services publics. Si cela signifie taxer les riches, éliminer les échappatoires ou supprimer les cadeaux corporatifs massifs, qu'il en soit ainsi.

D'autres pays l'ont géré. En Finlande, il existe un système universel de garde d'enfants qui garantit la prise en charge gratuite de tous les enfants de moins de sept ans dans la plupart des cas. En France, écoles maternelles fournir des soins gratuits aux enfants de deux à six ans. Au Danemark, les autorités locales paient les trois quarts des frais de garde d'enfants tandis qu'aux Pays-Bas, les employeurs et le gouvernement en couvrent un tiers.

Nous avons besoin de services soigneusement planifiés, basés sur les besoins des communautés locales et gérés dans le meilleur intérêt des enfants et des parents. Sous le capitalisme, nous avons des services de garde d'enfants qui existent uniquement pour maintenir l'économie en marche et faire des profits pour un petit nombre.

Cela doit maintenant changer – l'éducation, la santé et le bien-être devenant la priorité et un système de garde d'enfants accessible à tous. Nous devons veiller à ce que les femmes aient un accès égal à l’emploi. Nous devons mettre la prudence avant le profit. Les travailleurs ne peuvent absorber les chocs du capitalisme que si longtemps.

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