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E. P. Thompson et les volontaires sur le chemin de fer rouge

Plusieurs des historiens et théoriciens marxistes dont les travaux ont commencé à avoir un impact dans les années 1950 et 1960 avaient déjà acquis une expérience pratique au-delà du milieu universitaire dans les événements politiques clés du XXe siècle. Cela comprenait les luttes antifascistes qui ont anticipé la Seconde Guerre mondiale, la guerre elle-même et le travail de transformation de la reconstruction d'après-guerre. L'historien E.P. L’expérience de la guerre de Thompson a commencé en quittant l’école en 1941 pour aller se battre. Il a également été profondément affecté par la mort de son frère aîné, qui a été capturé et abattu alors qu'il aidait des partisans antifascistes en Bulgarie en 1944.

Dans ses deux livres sur son frère, Thompson a examiné comment de tels événements pourraient changer leur signification dans la mémoire historique en réponse au climat politique changeant de la guerre froide. Il en va de même pour les événements d'après-guerre couverts par Le chemin de fer: une aventure dans la construction, un autre ouvrage moins connu édité par Thompson qui documente l'expérience des jeunes volontaires socialistes qui ont construit un chemin de fer de Šamac à Sarajevo en 1947. Maintenant réédité, le livre explore les motivations derrière le projet et la pratique de la participation.

À la fin de la Seconde Guerre mondiale, la Yougoslavie avait perdu 11 pour cent de sa population et plus d'un tiers de sa capacité industrielle et agricole. Le «chemin de fer des jeunes», l’un des nombreux projets de reconstruction d’après-guerre soutenus par le gouvernement fédéral, a également attiré la participation de milliers de jeunes du monde entier. Construit en quelques mois entre avril et novembre 1947 avec peu d'équipement professionnel, le personnel bénévole du chemin de fer de Šamac – Sarajevo était composé de plus de 200000 jeunes locaux et de 5000 autres volontaires de 42 pays, âgés de 16 à 25 ans, travaillant dans des brigades par équipes d'un mois à un chantier de construction particulier.

Dans Le chemin de fer, Thompson souligne que la reconstruction d'après-guerre du pays a été mobilisée «hors de la crise et de la nécessité» et ne dépendait pas de la direction d'en haut. Les brigades fonctionnaient sans supervision directe de l'Etat et sans employeur hiérarchiquerelations de travail. L’ouvrage note l’histoire antérieure de ce type d’unité multifonctionnelle mobilisée dans les brigades antifascistes de la Seconde Guerre mondiale, ainsi que son écho ultérieur dans les collectifs autonomes d’autogestion créés plus tard dans les usines yougoslaves.

Outre le texte principal de Thompson, le livre comprend des contributions d’autres militants et écrivains britanniques attestant de leurs motivations à participer et à la vie quotidienne du projet. Le logement spartiate des brigades, les démarrages précoces et les six heures de travaux de construction contrastaient avec le reste de la journée consacré aux loisirs, à la culture, à l’éducation et au sport. Les aspects communaux et internationalistes de l'engagement politique, transcendant les barrières à la fois du pays et de la classe, étaient une composante fondamentale de l'engagement socialiste d'après-guerre – montré sous des aspects aussi sur le nez que des volontaires chantant «  l'Internationale '' plutôt que leur pays respectif. hymnes nationaux. L'éclectisme momentané du socialisme d'après-guerre est illustré dans une photographie prise de la brigade britannique à l'été 1947, qui représente Thompson aux côtés du futur député travailliste John Stonehouse, ainsi qu'Alfred Sherman, qui est passé de mitrailleur républicain dans le Guerre civile espagnole à la pom-pom girl du thatchérisme.

Chez nous, les effets possibles de cette aventure élargie par les jeunes faisaient partie des angoisses anticommunistes. En août 1947, le Parlement a demandé au ministre des Affaires étrangères du Labour si «  l'appel lancé aux jeunes volontaires de ce pays pour aider au projet de chemin de fer de la jeunesse yougoslave n'est pas lié aux efforts visant à persuader ces jeunes de rejoindre par la suite une brigade militaire internationale. '' Le refus officiel de ceci est renforcé tout au long du livre dans le témoignage des volontaires eux-mêmes, le contributeur Ernest Bennet déclarant que '[il n’y avait] pas de temps à perdre en endoctrinement politique, et il n’en était pas nécessaire non plus, car ces personnes avaient glané leur leçon politique d’une manière plus amère que ce qu’on ne peut facilement dire. »

Les effets pratiques du volontariat étaient plutôt plus subtils et durables. Pour les volontaires britanniques, l'expression des énergies qui ont à la fois inspiré et consolidé la construction du chemin de fer s'est poursuivie après et au-delà de l'achèvement du projet. Thompson et sa future épouse Dorothy, qui avait travaillé à ses côtés sur le chemin de fer, ont continué à faire progresser leur politique à la fois par l'éducation des adultes extra-muros et par des œuvres d'histoire radicale révolutionnaire.

La rupture de Thompson avec le Parti communiste britannique à la suite de l’invasion soviétique de la Hongrie en 1956 n’a pas nié son engagement en faveur de l’humanisme socialiste, car la fin de la guerre froide n’a pas nié la nécessité et la recherche d’une alternative au capitalisme. Des projets comme le «chemin de fer pour les jeunes» ont joué un rôle vital dans l’infrastructure et le développement économique, mais ont été construits sans le développement des entreprises axé sur le profit ou la main-d’œuvre exploitée qui est devenue omniprésente dans le réaménagement et la régénération modernes. Le chemin de fer n'est pas seulement un document d'ambition et de réalisations collectives, mais il est nouvellement pertinent à une époque où la crise et la dévastation font à nouveau des projets de reconstruction à la base vital.

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