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En souvenir de la bataille de Holbeck Moor

En ce jour de 1936, l'Union britannique des fascistes (BUF) fut chassée de Leeds par 30 000 antifascistes. Pour ceux qui ne sont ni historiens locaux ni actifs dans le mouvement ouvrier de Leeds, ce qui est devenu connu sous le nom de bataille de Holbeck Moor a été largement oublié. La victoire antifasciste n’a pas retenu l’attention de la presse nationale à l’époque, et seuls les procès et les comptes rendus Leeds Mercure le documenter. Cependant, cela reste l'une des confrontations les plus dramatiques que la ville ait jamais connues.

La justification de la démonstration était claire. Après de graves violences lors de rassemblements comme Olympie en 1934, le BUF a été abandonné par le Courrier quotidien – qui avait jadis «Hurrahed» avec enthousiasme pour lui – Oswald Mosley a été contraint de délocaliser tactiquement les opérations de la BUF dans le nord de l'Angleterre, où le chômage était endémique et le goût pour une alternative politique était élevé. En déplaçant son siège régional du nord dans un bâtiment du quartier juif de Salford, il a commencé à chercher d'autres opportunités à exploiter.

Une source potentielle de recrutement qu'il a identifiée dans le Yorkshire était le Leylands, une région du nord de Leeds. Longtemps considéré comme le quartier juif de la ville, le Leylands était un quartier bondé d'ateliers de misère, de petites usines et de bidonvilles. On estimait qu'entre 6 000 et 10 000 immigrants juifs constituaient la majorité de la population locale, et la région était souvent la cible du sectarisme local.

Pour Mosley, l'inimitié raciale que certains à Leeds manifestaient envers les Juifs était prometteuse. En 1917, il y avait eu des émeutes anti-juives à Leeds, et bien avant que les chemises noires ne soient établies, les cafés et pubs de Leeds refusaient de servir les juifs et des pancartes «Jewish Not Wanted» étaient accrochées aux entrées de nombreux grands employeurs. Cette discrimination avait également vu une présence communiste significative dans les Leylands, ainsi qu'une branche du Syndicat national des tailleurs et ouvriers du vêtement (NUTGW, maintenant une partie du GMB), qui avait une présence militante dans les ateliers clandestins de Leeds.

À l'avance, Mosley prévoyait d'organiser une marche provocante à travers les Leylands. Déjà conscient de ses plans – et désireux de réprimer les branches anticipées de la paix – le Comité de surveillance de Leeds, qui supervisait le maintien de l'ordre dans la ville, estima que les Blackshirts ne pouvaient pas traverser les Leylands. Cependant, ils n'ont pas interdit une forme de manifestation de Blackshirt, qui a été autorisée à traverser plusieurs rues principales de Leeds avant d'arriver à Holbeck Moor, à un peu plus d'un kilomètre à l'extérieur du centre-ville.

En fin de compte, Mosley pourrait accepter cela, estimant que Holbeck – une zone industrielle entourée de maisons de travail et de bidonvilles – serait la zone idéale pour stimuler la politique fasciste. Mais malheureusement pour lui, la plupart des quartiers ouvriers de Leeds avaient une forte présence travailliste et communiste; après avoir découvert la marche, ils s'étaient fortement mobilisés dans les pubs, les usines et avaient frappé dans les rues en terrasse de la ville pour avertir les gens de la manifestation.

En raison du sectarisme de sa direction officielle, le Parti travailliste de Leeds a refusé d'approuver officiellement tout travail antifasciste, ce qui signifie que bien que de nombreux membres et partisans travaillistes construisaient une opposition aux chemises noires dans la préparation de la manifestation, leur travail était dans l'opposition. à la ligne travailliste. Malgré ces appels à la modération, l'ambiance à Leeds est devenue de plus en plus polarisée. La nuit précédant la marche, des croix gammées ont été barbouillées sur les maisons juives et des Juifs ont été attaqués dans les rues.

La première page du Leeds Mercure portait un rapport du rallye.

Ce jour-là, il était clair que le travail accompli par des dizaines d'antifascistes avait porté ses fruits. Lorsque Mosley et un millier de chemises noires en uniforme sont arrivés à Holbeck Moor, une foule de 30 000 habitants de Leeds les attendait avec des drapeaux rouges et des bannières syndicales. Des personnalités plus âgées du mouvement ouvrier de Leeds (dont beaucoup sont maintenant décédées) parleraient de la haine gravée sur les visages des Blackshirt alors qu’elles se rendaient compte qu’elles avaient été dépassées en nombre – et bientôt devancées – par les antifascistes.

Face à la menace de violence des manifestants, les chemises noires ont appelé à la protection de la police, utilisant les forces de sécurité comme un coin pour se déplacer là où ils espéraient que leurs discours pourraient avoir lieu. À son arrivée, Mosley a grimpé au sommet d'une camionnette pour l'utiliser comme étape de fortune. Au début de son discours, la vaste foule d’antifascistes a commencé à rugir «le drapeau rouge» pour le noyer. le Leeds Mercure a rapporté qu'il s'était arrêté et avait commencé son discours à plusieurs reprises, les interprétations du «drapeau rouge» devenant plus fortes à chaque tentative.

Non content d'arrêter Mosley de parler, les contre-manifestants voulaient envoyer un message clair que le fascisme britannique n'était pas le bienvenu dans la ville. Des pierres ont commencé à pleuvoir sur les chemises noires, Mosley esquivant les missiles alors qu'il tentait de continuer son oratoire. Se rendant compte qu'ils étaient largement en infériorité numérique et que Mosley était incapable de continuer comme prévu, les fascistes se retirèrent avec beaucoup de difficulté du Maure.

Une quarantaine de chemises noires ont été blessées lors de l'événement, et quatorze personnes ont dû être hospitalisées à l'infirmerie générale de Leeds pour des blessures à la tête causées par les pierres avec lesquelles elles ont été bombardées. Un fasciste malheureux a été détenu à l’infirmerie après avoir souffert de «graves blessures abdominales» et Mosley lui-même a été frappé et blessé par une pierre.

Après l'événement, seules trois arrestations ont été effectuées sur les 30 000 contre-manifestants, John Hodgson de Leeds étant accusé d'avoir jeté la pierre qui a blessé Mosley. Tous les trois ont été relâchés légèrement par les magistrats, avec rien de plus qu'une gifle au poignet, après que le comité de surveillance de Leeds ait exprimé ses craintes aux tribunaux que des sanctions sévères puissent provoquer de nouvelles émeutes et manifestations de la part de la classe ouvrière de Leeds.

Après l’événement, la presse locale a estimé que le rassemblement des chemises noires de Mosley et leur déroute ultérieure étaient «la bataille de Holbeck Moor». Les habitants de Leeds avaient rejeté le fléau du fascisme de la ville et envoyé un message clair que leur influence n’était pas la bienvenue. À Londres, le Conseil du peuple juif contre le fascisme et l’antisémitisme se préparait à ce qui allait devenir la bataille antifasciste la plus célèbre de l’histoire britannique, la bataille de Cable Street. Dans la préparation, des publications telles que le Travailleur quotidien a proclamé que "ce qui s'est passé à Leeds doit se produire dans l'Est de Londres!"

Et ça l'a fait. Mais contrairement à la bataille de Cable Street, il n'y a pas de plaque bleue pour se souvenir de l'événement, et Holbeck n'a pas de peintures murales pour célébrer son héritage antifasciste. C’est vraiment un crime qu’un événement d’une telle importance historique et culturelle pour la ville de Leeds n’ait jamais été reconnu par le conseil municipal ou par d’autres organes civiques.

Aujourd'hui, il existe un conseil dirigé par les travaillistes à Leeds, qui défend son radicalisme sur des questions telles que le changement climatique. Pourquoi alors se sont-ils si peu intéressés à se souvenir du radicalisme du passé de la ville? Alors que les derniers survivants des moments héroïques de l’antifascisme nous quittent, nous devrions encourager une reconnaissance et une commémoration beaucoup plus officielles d’événements tels que la bataille de Holbeck Moor.

Ce faisant, nous montrerions à une nouvelle génération combative d'antifascistes et d'antiracistes les batailles qui ont été livrées avant eux. Cela rappellerait également aux mêmes éléments venimeux qui se lèvent la tête dans des villes comme Leeds qu'ils ont été rejetés auparavant et qu'ils seront à nouveau rejetés.

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