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Gentil avec les animaux, cruel envers les ouvriers

Le 17 juin, la Royal Society for the Prevention of Cruelty to Animals (RSPCA) a annoncé son intention de licencier plus de 300 de ses 1 600 employés. Bien que ostensiblement déclenché par la crise du financement caritatif suite à la pandémie de coronavirus, l'exécutif de la RSPCA – qui est depuis longtemps connu pour son style de gestion agressif – n'a offert aucune justification ou preuve financière pour justifier le licenciement de 20% de ses effectifs. Des mesures d’amélioration, telles que l’offre de licenciements volontaires avant que les licenciements ne soient imposés, n’ont été à peine envisagées.

Dans le climat actuel – celui des redondances massives dans de nombreux autres secteurs, avec une récession imminente – il est de moins en moins clair quelles organisations sont réellement en train de patauger et lesquelles utilisent le coronavirus comme justification de coupes vicieuses et inutiles. Mais avant cette crise, l'exécutif de la RSPCA avait la forme pour frapper durement ses travailleurs.

Ces propositions de licenciement interviennent quelques mois à peine après avoir forcé tous leurs travailleurs à signer de nouveaux contrats à conditions réduites. Les augmentations de salaire supplémentaires ont été supprimées et remplacées par un système lié à la rémunération au rendement, ce qui est totalement inapproprié dans un environnement où des normes élevées de soins aux animaux ne peuvent être maintenues que grâce aux efforts combinés de tout le personnel. En plus d’annuler unilatéralement les augmentations salariales annuelles, les nouveaux contrats réduisent également les paiements de disponibilité au personnel travaillant «sur appel» pour sauver ou traiter les animaux à toute heure du jour ou de la nuit.

C’est la raison pour laquelle, en février, les travailleurs de la RSPCA – dont la majorité sont membres d’Unite – ont voté massivement en faveur d’une grève nationale. Il s'agissait du premier scrutin de grève au sein de l'organisation et d'un exploit impressionnant dans un secteur caritatif historiquement peu enclin à la confrontation industrielle. Pendant longtemps, la RSPCA a totalement ignoré les demandes d’Unite d’entamer des négociations sérieuses, jusqu’à ce que la menace d’une action revendicative oblige l’exécutif à enfin rencontrer les représentants du personnel (en présence de l’ACAS).

Cette réunion a abouti à une victoire partielle, la direction ayant concédé sur la question des paiements de disponibilité et acceptant d’améliorer l’accord de reconnaissance du syndicat. La grande majorité du personnel ne souhaitait pas perturber les niveaux de soins aux animaux qu'ils fournissaient et a voté pour une action de grève avec une extrême réticence, et a été consterné de découvrir à quel point seule la menace de grève a poussé leur employeur à envisager même de s'engager avec eux.

Aujourd'hui, à peine quelques mois plus tard, la RSPCA a profité de la couverture de la pandémie pour annoncer une série dévastatrice de licenciements obligatoires. Les licenciements affectent de manière disproportionnée le personnel moins rémunéré, comme les assistants aux soins des animaux et l'inspection de la RSPCA, qui sauvent les animaux maltraités. La plupart des employés sont déjà à bas salaires, 76% du personnel de la RSPCA gagnant moins que des emplois comparables dans d'autres organisations du secteur privé.

En outre, la raison des difficultés financières de la RSPCA réside – de manière prévisible – dans la rémunération excessive des cadres et le gaspillage au niveau du siège. Dans une histoire familière dans notre pays frappé par l'austérité, le personnel de première ligne est obligé d'assumer le coût du gaspillage financier des entreprises. L’incapacité du néolibéralisme à maintenir le niveau de vie de la majorité en hausse parallèlement à une rémunération extraordinaire pour les 1% est répandue dans le secteur caritatif ainsi que dans les secteurs public et privé.

Il est vrai que le financement caritatif a été durement touché par la pandémie. Le verrouillage a nécessité la fermeture de boutiques caritatives et l'arrêt des collectes de fonds porte-à-porte. Le gouvernement a accordé une compensation financière limitée au secteur dans son ensemble, la majeure partie étant canalisée vers des organismes de bienfaisance dans le domaine de la santé et des services sociaux.

Mais le dirigeant actuel de la RSPCA a peu fait pour gagner la confiance de ses employés en matière financière. En tant qu'organisation avec une histoire bien documentée de culture de gestion toxique, de dépassements occasionnels et de salaires de haut niveau exorbitants, le dernier PDG de la RSPCA a reçu un paiement de 150000 £ et n'a pas publié de rapport financier depuis que Chris Sherwood a été nommé PDG en 2018.

Lors du dernier différend avec Unite, plusieurs consultants en RH ont été recrutés par le secteur privé pour régler le problème, à un coût non révélé pour l'organisation. Ironiquement, Sherwood – qui est maintenant engagé dans une longue campagne de répression salariale – s'est une fois présenté comme candidat parlementaire pour le Parti travailliste. Les philanthropes «bienveillants» du XIXe siècle renaissent en tant que PDG «progressistes» d’aujourd’hui.

Tout cela reflète une tendance beaucoup plus large au sein du tiers secteur, qui voit des organisations prétendument compatissantes suivre de plus en plus un modèle d'entreprise rapace. Ces dernières années, les salaires des chefs d’organismes de bienfaisance ont grimpé en flèche, tandis que les travailleurs ordinaires sont confrontés à une dégradation continue des salaires et des conditions.

Les allégations d'Oxfam Haïti démontrent à quel point des individus irresponsables iront pour dissimuler un comportement grotesque. Alors que les PDG remplissent leurs poches, les organismes de bienfaisance continuent d'utiliser un contenu émotionnel pour culpabiliser les citoyens bien intentionnés en faisant un don. Il est cependant bien établi que les plus démunis donnent la plus grande part de leurs revenus à des œuvres de bienfaisance.

La RSPCA se trouve donc dans un dilemme. Une grande partie de son rôle social devrait être statutaire et financé par l'État – comme les enquêtes et les poursuites dans les affaires de cruauté envers les animaux. Mais si les maisons de soins et les hôpitaux ont du mal à se financer, il est peu probable que cela change de si tôt. Pendant ce temps, l'accélération des inégalités sociales a exercé une pression massive sur les ressources de la RSPCA, avec moins de personnes capables de payer des factures vétérinaires privées.

Cependant, ces problèmes ne peuvent être résolus en faisant supporter au personnel le poids des insuffisances financières de l’organisation. Les organismes de bienfaisance dépendent en grande partie du travail acharné et de la bonne volonté de leur main-d'œuvre – les qualités peuvent être rapidement érodées lorsque les cadres dirigent une culture institutionnelle agressive tout en gagnant dix fois plus que les travailleurs de première ligne.

Le scandale d'Oxfam a montré comment les dons des membres du public peuvent chuter du jour au lendemain lorsque les transgressions de puissants et riches responsables caritatifs sont révélées, car elles démontrent si clairement la nature problématique de la philanthropie en tant que solution à l'injustice sociale.

Il est plus important que jamais de protéger les services publics contre de nouvelles externalisations. Nous ne pouvons pas maintenir notre image de nous-mêmes en tant que société civilisée alors que l'État abandonne continuellement ses devoirs envers ses citoyens au gré du marché. Cela comprend le bien-être de base de la population et, oui, le soin des animaux maltraités, malades et abandonnés.

Pour ceux d'entre nous qui travaillent dans le secteur caritatif, les conflits récents ont montré l'importance de renforcer l'adhésion syndicale et de s'organiser pour démocratiser les lieux de travail. Les organismes de bienfaisance n'ont pas le contrôle et la réglementation de la sphère publique, et les dirigeants des organismes de bienfaisance gagnent maintenant beaucoup plus que les députés. Ils ne peuvent pas être autorisés à siphonner les dons pour leur propre gain financier alors que leur personnel est soumis à des heures plus longues et à des salaires inférieurs.

C'est exactement pourquoi le néolibéralisme favorise la privatisation: la sous-traitance, que ce soit à un organisme de bienfaisance ou à une entreprise, permet des structures de rémunération fortement hiérarchisées tout en éludant la responsabilité publique. Les droits et attentes universels sont relégués au statut de privilèges pour certains et de luxe inabordable pour beaucoup d'autres.

Il est absurde de gérer une ressource sociale sur le même modèle opérationnel qu'une chaîne de supermarchés ou de restaurants. Traiter les employés comme des jetables est en tout cas inacceptable, mais attaquer les conditions des travailleurs spécialisés du secteur caritatif met en danger ceux qui dépendent de leurs soins. Par le biais de la syndicalisation et de l'action collective, les travailleurs caritatifs tels que ceux de la RSPCA défendent non seulement leurs propres droits de travail, mais la valeur sociale plus large de leur travail.

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