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Il est temps de socialiser la grande rue

L'une des nombreuses questions posées par la pandémie de coronavirus est de savoir à quoi sert la rue principale?

Comme beaucoup des questions les plus pertinentes, elle était pertinente avant que le virus ne s'installe. Dans quel état seront nos grandes rues lorsque nous sortirons de cette crise?

Il est facile de romancer le 7000 rues principales au Royaume-Uni. Mais ces dernières années, ils sont devenus synonymes de grandes entreprises de vente au détail. Lorsque le sort de la grande rue est débattu par les commentateurs économiques et dans l'actualité économique, l'accent est mis sur les comptes de profits et pertes de ces entreprises.

Majeur une analyse de l'Office for National Statistics (ONS) publié l'été dernier montre que, bien que nous ayons tendance à considérer la grande rue comme un endroit pour faire du shopping, seulement un tiers des adresses dans les grandes rues sont détenues ou occupées par des commerces de détail.

Plus de la moitié de la rue principale est résidentielle et une infime fraction – entre 1% et 2% – sont des installations gérées par la communauté. Une fois le verrouillage complètement levé, la proportion de la rue principale constituée de magasins sera probablement encore plus petite.

Nos rues commerçantes souffrent – mais pas seulement à cause de la pandémie. La fréquentation des rues principales et des centres commerciaux a diminué de 10% dans le passé sept ans et peut-être de 1,8% sur un an entre septembre 2018 et 2019.

Si cela est dû à l'attraction des achats en ligne et à la poussée de la hausse des coûts, la fermeture des magasins non essentiels entre mars et juin était toujours susceptible de renforcer cette tendance. Des données récentes de l'ONS montrent que si les achats en ligne sont passés de plus de 33% des ventes en mai à moins de 32% en juin, par rapport à il y a un an, alors que les achats en ligne ne représentaient encore que 20% des ventes au détail au Royaume-Uni. Un ajustement majeur semble en cours.

Un tiers de ceux qui ont participé à recherche par les consultants Alvarez et Marsal ont identifié la façon dont ils font leurs achats comme l'un des aspects de leur vie qui est le plus susceptible de changer une fois la pandémie passée. De même, environ un tiers ont déclaré qu'ils seraient plus susceptibles de faire des achats en ligne et moins susceptibles de visiter des magasins physiques.

Si même une fraction relativement petite de consommateurs poursuit cette logique, cela suffira presque certainement à faire basculer les entreprises les plus précaires du commerce de détail non alimentaire et de l'hôtellerie – dont beaucoup que nous pouvons encore considérer comme des piliers de la grande rue – sur le bord. , avec des pertes d'emplois importantes. La disparition de la société de portefeuille de centres commerciaux Intu montre à quel point cette tendance est probablement systémique.

Si les fermetures de magasins sont inévitables et sont déjà une réalité dans de nombreuses rues principales de la petite ville et de la ville ouvrière de Grande-Bretagne, qu'arrivera-t-il à ces unités? Sous son mantra Build Build Build, le gouvernement britannique semble penser que l'assouplissement des lois d'urbanisme conduira à la conversion des propriétés commerciales en maisons.

Cela peut également être inévitable. Nous avons besoin de plus de maisons, même si elles sont abordables plutôt que d'appartements de luxe. Mais en tant qu'expert des rues commerçantes Will Brett fait remarquer, l'approche risque de perdre de l'espace civique et de concéder de nombreux centres-villes à une privatisation effective.

Il y a dix ans, la New Economics Foundation avait mis en garde prophétiquement clone-town Bretagne dans lequel la marche des grands supermarchés et de la vente au détail de vêtements homogène chassait les petites entreprises de la rue principale et transformait les villes et les villages en zombies de type magasin.

Mais à la lumière des achats en ligne et de la bulle immobilière, et avec une demande probablement remodelée par le verrouillage, cette prédiction semble maintenant presque rose – même si la prise de contrôle par les entreprises de la grande rue entraîne un miasme de bas salaires, de contrats zéro heure, de mauvaises conditions de travail et a entraîné un surendettement des ménages.

L'erreur a été de construire une vision de la grande rue autour de la consommation et le moment est venu de s'en éloigner. Alors que les rues principales des quartiers urbains embourgeoisés aux poches profondes abritent des boucheries, des épiceries fines et des magasins de pain artisanal à 4,50 £ par pain, la plupart des rues principales semblent beaucoup plus sombres. Mais notre économie dans son ensemble devrait être dirigée par l'investissement et non par les ménages qui doivent surconsommer via des emprunts coûteux pour maintenir nos grandes rues à flot.

La vision lyrique de Brett de l’espace civique contient la clé d’une alternative, la «socialisation» des rues principales. Cela ne se produira pas par accident ou par la libéralisation des règles de planification. Cela passera par une intervention active aux niveaux étatique et local, avec les groupes de la société civile, pour ramener les gens dans la commune plutôt que simplement pour consommer.

La circulation doit être détournée et les rues principales rendues sûres, exemptes de pollution et praticables à pied, avec des mesures fortes pour protéger les femmes et les personnes de couleur en particulier. L'allègement des tarifs des entreprises (au-delà de la récente pandémie de vacances), un certain nivellement des taux d'imposition effectifs entre le Web et la brique et le mortier, et la réglementation des loyers commerciaux pour les petites entreprises appartenant à des populations locales, contribueront à apporter du caractère et un sentiment d'appartenance et à stimuler le local. économies.

La New Economics Foundation propose également que, avec un travail de plus en plus incertain et atomisé pour de nombreuses personnes, centres ouvriers permettrait aux gens d'accéder à des conseils et de former des coopératives et des syndicats. Celles-ci pourraient être les pierres angulaires d'une nouvelle rue principale civique, tout comme les centres de soins intergénérationnels.

Beaucoup diront qu'il est mal de rêver après une vision de la rue principale qui a disparu depuis longtemps. Ils auraient probablement raison. Mais l’espace civique a diminué tandis que la consommation a augmenté et maintenant ces modèles de consommation changent, accélérés par Covid, il y a une chance pour un peu de répit.

Les dirigeants locaux visionnaires devraient viser la création de lieux où les gens peuvent se rassembler et échanger de la valeur sociale et économique et ne pas capituler devant un évidement final par le biais d'une ultime campagne de libéralisation du gouvernement central.

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