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La crise de la santé mentale des étudiants

Après six semaines sur une liste d'attente, j'ai eu ma première session CBT. Mon thérapeute m'a dit que je faisais partie des nombreux jeunes à la recherche de soutien en ce moment, lors de l'un de mes premiers discours d'encouragement: tu n'es pas seul.

Elle n’avait pas tort. Plus de 50% des étudiants disent que leur santé mentale a décliné en 2020, selon un sondage pour l'Union nationale des étudiants (NUS). Seul un cinquième des étudiants interrogés avaient sollicité un soutien en santé mentale, et 29 pour cent de ceux-ci ont signalé des problèmes exacerbés, selon l'enquête.

À mesure que l'éducation devient de plus en plus commercialisée, les étudiants ont été redéfinis comme des consommateurs dont les chances dans la vie sont le mieux améliorées en payant un loyer exorbitant pour terminer des essais dans leur chambre. La pression de faire un diplôme est de plus en plus associée à des coûts élevés et à un temps de contact minimal; cette année, l'isolement social a été jeté dans le mélange, et le résultat sans surprise a été une crise de santé mentale de masse chez les jeunes.

«Il m’est totalement inutile d’être dans les couloirs et pour le luxe que je paie 500 £ par mois», me dit Sam. Elle est étudiante en première année en beaux-arts à la Manchester Met University. Elle aime l'art et la nourriture, Lana Del Rey et les films d'horreur – mais sous le placage cool, je rencontre quelqu'un dont l'image de soi s'effrite sous la pression: «Comment va ma santé mentale? Pas génial. »Elle semble fatiguée, comme si se souvenir des douze dernières semaines était un poids physique.

En septembre, Sam a emménagé dans Cambridge Halls, qui serait verrouillé de manière controversée une semaine plus tard alors que le coronavirus se propageait dans tout Manchester. Elle a exploré la ville pendant la première semaine, s’est amusée avec ses colocataires, puis un soir a essayé de faire les courses et les gardes de sécurité lui ont dit qu’elle n’était pas autorisée à partir.

«Je suis retourné dans ma chambre et j'ai eu une grosse panne. Je sanglotais. Je ne pensais pas rationnellement. À l’époque, j’étais fauché – stupidement, je n’avais pas encore réussi à régler mes finances étudiantes. Je n’avais donc même pas les moyens de commander de la nourriture. J'ai mangé des nouilles pendant une semaine. C'était vraiment solitaire. »Sam commença à se blâmer d'être désavantagée, même si elle ne pouvait pas faire grand-chose pour changer sa situation. Finalement, l'université a donné aux étudiants un bon d'achat de 50 £.

Elle avait envisagé de passer des heures dans des studios d'art, à créer et à créer des liens avec des camarades de cours, mais à son arrivée, elle a reçu un e-mail lui disant que les heures de contact avaient été considérablement réduites en tandem avec tous les apprentissages transférés en ligne. «Quand je faisais mon A-level, je me suis vraiment connecté avec mon professeur d’art», dit-elle. «Il m'a motivé. Maintenant, je vois probablement mon tuteur une fois toutes les deux semaines. Je suis à l'université en ligne pendant un maximum de deux heures par jour. »

Il y a un an, Tom, un étudiant d'histoire et d'économie moderne de 21 ans, a interrompu son diplôme après une dépression nerveuse due au stress des examens. Il est revenu cet automne pour constater que ses heures de contact avaient diminué encore plus, que son expérience d'apprentissage était de moins bonne qualité, que la taille des classes avait considérablement augmenté et qu'il avait un contact minimum avec ses pairs.

«J'ai pris un an pour prendre soin de moi», dit Tom, «mais revenir sur cette expérience a eu un impact énorme sur mon niveau d’anxiété et de stress. L'ensemble du système ne fait qu'engendrer la solitude. Il est totalement déraisonnable et abusif d’exiger que les gens se présentent dans une université alors que celle-ci sait qu’elle ne peut pas tenir ses promesses. »

La situation des étudiants depuis Covid a beaucoup attiré l'attention des médias; on a moins parlé de l’histoire de la réforme néolibérale dans les universités et du précédent qu’elle a créé pour 2020. La «crise de la santé mentale des étudiants» était une préoccupation bien avant que le premier cas Covid ne frappe les côtes britanniques.

Le coût de l'éducation a fortement augmenté au cours des vingt dernières années. En 1998, les étudiants payaient jusqu'à 1 000 livres par an pour les frais de scolarité; en 2004, le coût d'un an était passé à 3 000 £, et il a de nouveau augmenté en 2010, sous le nouveau gouvernement de coalition, à 9 000 £ par an. Maintenant, un an à l'université s'élève à 9250 £.

Et à mesure que les frais d'un diplôme deviennent inabordables, sa valeur dans un marché du travail surpeuplé diminue. Les diplômés nés en 1990 gagnent 11% de plus que les non-diplômés, mais c'est presque divisé par deux par rapport à la prime dont bénéficient les diplômés nés en 1970. 31% des diplômés ont plus d'éducation que ce qui est nécessaire pour leur emploi, et jusqu'à un sur 10 diplômés de certaines universités sont sans travail un an après leur départ.

Avec les chiffres du chômage à la hausse, ce problème ne fait que s'aggraver – ce qui signifie que la pression sur les étudiants pour qu'ils travaillent plus dur et obtiennent de meilleurs diplômes, afin de se démarquer, augmente. Cette pression augmente pour les étudiants issus de la classe ouvrière, qui sont probablement plus conscients des risques de chômage que leurs pairs aisés; obtenir un diplôme est toujours un privilège considérable, mais le nombre de portes qu’il ouvre a changé depuis l’époque de nos parents.

Les réformes introduites par Cameron et Clegg ont vu les étudiants se transformer en consommateurs et, en plus de combler le vide laissé par l'évaporation de l'argent public, leurs honoraires vont en partie vers des salaires à six chiffres pour la gestion universitaire. Le vice-chancelier de l’Imperial College de Londres est payé 554 000 £ par an; Cambridge est payé 475 000 £.

Ils font partie des 60% de tous les VC universitaires qui ont vu leur salaire augmenter en 2018/19, une statistique qui a conduit le secrétaire général de l'UCU, Jo Grady, à se demander pourquoi le salaire du personnel subalterne a été maintenu et les pensions ont été attaquées. Le personnel académique et pastoral doit faire face à une charge de travail plus importante pour des salaires moins élevés et des contrats plus précaires, ce qui n’est pas non plus de bon augure pour la santé mentale des étudiants.

Tom me dit que ses professeurs d'économie ont été chargés de son plan de soutien en santé mentale, et ils lui ont admis qu'ils trouvaient cela difficile, étant non qualifiés pour offrir des conseils. L’UCU a souligné que le personnel universitaire est confronté à des charges de travail «ingérables», exigeant souvent des semaines de 55 heures, et citant une pression excessive comme une cause clé de son propre stress.

«J'ai commencé à utiliser le service de conseil en 2018», explique Tom. «J'y suis retourné cette année parce que la pandémie a rendu mon expérience universitaire bien pire. Le service n’a pas changé depuis. Les conseillers eux-mêmes sont fantastiques, mais ils subissent une pression ridicule. L’offre ne répond pas à la demande, ce qui n’est pas bon lorsque vous avez des symptômes de santé mentale aigus. »

«Le verrouillage a fonctionné comme une expérience chimique qui a soudainement éclairé des choses cachées», a écrit Arundhati Roy pour le Financial Times de retour en avril. Dans les universités, la pandémie a mis en lumière un déficit préexistant et clair dans la prise en charge des étudiants et la contribution de la marchandisation à de fortes disparités d'égalité.

Il y a trois ans, les étudiants de Manchester ont rencontré les vice-chanceliers de leur université pour discuter du traitement du différend sur les retraites de l'UCU. Le vice-président de l'apprentissage, de l'enseignement et de l'expérience, le professeur Clive Agnew leur a dit: «Le contrat consiste à délivrer un diplôme. Telle est l’objectif. »Cela a incité un étudiant à se demander:« Et pas notre éducation? »Aucune réponse n’a été donnée.

Bien que brutal, Agnew n’était pas nécessairement incorrect. Le néolibéralisme dans les universités a créé une déconnexion entre «l’éducation» – un processus de croissance et d’enrichissement – et l’acquisition d’un diplôme, qui est devenu un produit à acheter et à vendre. Cette inégalité est au cœur de la crise de la santé mentale dans les universités: sans financement public décent, les institutions ne peuvent tout simplement pas livrer ce qu'elles annoncent.

Au lieu d'être enrichis, les étudiants et le personnel sont démunis et privés de leurs droits par leurs conditions, et pendant ce temps, l'ampleur de la privation s'aggrave au Royaume-Uni. Plus largement, une crise culturelle continue de la maladie mentale sous le capitalisme s'empare de notre tissu social: après tout, l'inégalité, sur laquelle reposent les fondements du capitalisme néolibéral, est un déterminant majeur de la mauvaise santé mentale. La manière dont la pandémie a exacerbé cette crise est certainement un signe que nous devons rompre avec ces liens et créer un monde nouveau.

Si nous pouvons débarrasser l'éducation de la marchandisation, alors elle peut être revendiquée comme un espace d'autonomisation collective et d'égalité. Des mesures directes sont déjà prises dans les universités, et cela fonctionne: en novembre, les étudiants de Manchester en grève de loyer ont remporté le plus gros salaire de l'histoire. En nous organisant, nous pouvons décharger les étudiants et le personnel – et avancer beaucoup mieux pour cela.

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