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La grande arnaque des repas scolaires

Les images déchirantes de ce que les familles ont reçu dans le cadre du programme de repas scolaires gratuits ont à juste titre suscité l'indignation. Même après que le gouvernement a été forcé de donner des coups de pied et de hurler l'année dernière pour distribuer de la nourriture aux enfants, les sacs-repas envoyés aux familles qui ont opté pour un paquet de nourriture au lieu d'un bon de 30 £ sont clairement trop cher et profondément insuffisant. Beaucoup ont reçu un «obstacle», qui, comme l'a calculé @roadsidemum sur Twitter, était vaut aussi peu que 5,22 £, suggérant une majoration massive sur chaque sac livré aux familles.

Il n'est pas surprenant que ce ne soit pas un panier de nourriture livré publiquement. Au lieu de cela, ce scandale n'est que le dernier d'une longue liste d'exemples où le gouvernement se dérobe à sa responsabilité de fournir les services publics les plus élémentaires. Les images qui circulent des sacs de repas scolaires gratuits servent donc de rappel visuel puissant de la gravité de la sous-traitance – un service minimal et avare, à des prix arnaques qui trompent à la fois la personne qui a besoin du service et le gouvernement dont il est responsable. devrait être de le livrer.

Le nouveau méchant pantomime de cette débâcle de privatisation à entrer en scène est Chartwells – la société derrière certains des paniers. Il s'agit d'une filiale de Compass Group, le plus grand fournisseur de services de restauration au monde, qui a enregistré des bénéfices de 1,88 milliard de livres sterling à la fin de 2019. L'ancien président de Compass est un donateur du Parti conservateur et était membre du groupe de conseil aux entreprises de David Cameron.

Comme nous l’avons vu maintes et maintes fois, Chartwells – comme le reste des entreprises externalisées chargées de la prestation de nos services publics – a fourni un service de mauvaise qualité, en réduisant les coûts et en réduisant les bénéfices. Les gens ont raison d'être dégoûtés qu'une entreprise puisse chercher à profiter si effrontément de fournir une nourriture insuffisante aux enfants, de sorte que le ministère de l'Éducation a tenu à blâmer Chartwells, et Chartwells blâmera probablement à son tour quelques employés égarés.

Mais nous devons reconnaître que ce n'est pas l'histoire d'une pomme pourrie ou d'une entreprise douteuse. C’est la conclusion logique de l’idéologie pernicieuse qui prétend que les entreprises privées sont meilleures que l’État, les conseils ou les écoles pour gérer des services vitaux.

Le profit est inhérent à tout système dans lequel des entreprises privées sont chargées des services publics. Ainsi, bien que la déclaration de profil de Chartwells indique que l'entreprise «nourrit les jeunes corps et esprits avec une nourriture et un apprentissage exceptionnels», en fin de compte, ils sont responsables devant leurs actionnaires. En sous-traitant la fourniture de repas scolaires gratuits, le gouvernement a donc choisi de laisser les enfants vulnérables à ceux qui considèrent la pauvreté des enfants et les services publics épuisés comme une opportunité commerciale, plutôt que comme quelque chose à affronter avec chaque fibre de l'État.

Malheureusement, cette approche n’a rien de nouveau. En mars 2020, les écoles ont été invitées à se tourner vers des entrepreneurs tiers si leurs traiteurs internes n'étaient pas disponibles. Cette pratique est de plus en plus courante: la restauration scolaire est systématiquement externalisée depuis des années car il devient de moins en moins possible pour chaque école d'accueillir une cuisine et du personnel face à des financements décimés dans les cendres de l'austérité.

Certains conseils se sont déjà mobilisés et ont montré ce que le gouvernement local peut offrir en chargeant les conseillers de fournir de la nourriture à ceux qui en ont besoin – pas seulement les enfants, mais aussi ceux qui s'isolent eux-mêmes grâce à des programmes locaux de test et de traçabilité. Mais beaucoup n’avaient pas les ressources et la plupart ne pourront pas le faire à long terme tant qu’ils seront confrontés à des trous budgétaires de plusieurs milliards après Covid et se remettront d’une décennie de retenue de fonds par le gouvernement central.

Dans ce contexte, et avec les images de maigres portions de nourriture coincées dans l’esprit des gens, il n’est pas surprenant que certains se demandent si donner de l’argent directement aux familles serait une meilleure utilisation des fonds publics.

Une réponse plus ferme à ce scandale serait pour le gouvernement de ramener la livraison de repas scolaires gratuits à l'interne et d'impliquer toute la communauté dans l'approvisionnement alimentaire. En fait, la construction de l'infrastructure nécessaire pour la gratuité des repas scolaires pourrait être un élément crucial de la reprise en cas de pandémie. La mise en place d'un programme public de repas scolaires gratuits pourrait fournir de bons emplois syndiqués, des infrastructures communautaires, des capacités publiques et des repas de grande qualité pour les personnes dans le besoin.

Pour renforcer la capacité du secteur public à réaliser de grands projets, il est important de confier au secteur public des objectifs ambitieux et de lui donner les ressources dont il a besoin pour les exécuter. Un programme public de repas scolaires gratuits pourrait être le genre de mission préconisée par Mariana Mazzucato pour commencer à inverser le vide de l'État qui s'est produit depuis plus de quarante ans.

Ce n’est pas une chimère. Cela se passe déjà ailleurs dans le monde. La Finlande a des repas scolaires universels gratuits depuis 70 ans. Le pays reconnaît que les repas scolaires gratuits soutiennent les études, fournissent de l’énergie aux élèves et améliorent leurs connaissances en matière de nourriture.

Les municipalités finlandaises sont responsables des repas scolaires gratuits. Dans tout le pays, des repas scolaires gratuits ont été combinés à une éducation alimentaire.

Un conseil national fournit des lignes directrices pour les repas scolaires gratuits. Les élèves participent à l’évaluation et à la rétroaction sur le programme, et certaines écoles ont des «comités d’alimentation scolaire» composés d’enseignants, d’étudiants et de professionnels de la santé et de l’alimentation. Un rapport politique finlandais note que le programme a été introduit «pour aplanir les différences sociales […] parallèlement au développement général du pays» et le relie au système éducatif très apprécié de la Finlande.

Aucune politique ne peut être importée simplement d'un contexte social très différent, et tous les éléments du modèle finlandais ne seront pas pertinents pour le Royaume-Uni. L’externalisation est parfois utilisée en Finlande, bien que «la plupart des municipalités centralisent […] les services en utilisant une seule organisation de producteurs».

Mais ce que démontre le système finlandais de repas scolaires gratuits pour tous, c'est qu'un programme de repas scolaires gratuits financé par l'État est possible et précieux – peut-être surtout s'il est lancé à un moment où la reconstruction est nécessaire.

L'une des préoccupations parfois soulevées au sujet des programmes de repas scolaires gratuits est le manque d'infrastructures et d'équipements gouvernementaux existants pour les offrir. Mais cette préoccupation est exagérée. Le gouvernement est capable de tirer parti des compétences et des approches utilisées dans d'autres fournisseurs de repas scolaires, en utilisant directement l'expertise. Là où cette préoccupation est encore réelle, elle doit être traitée comme une opportunité.

Pourquoi le gouvernement ne peut-il pas, dans le cadre de son plan d’investissement dans les infrastructures très médiatisé, construire des cuisines communautaires à travers le pays pour fournir aux écoles l’infrastructure nécessaire pour offrir des repas scolaires gratuits?

Une fois le vaccin déployé, cela pourrait être une opportunité intéressante d'employer des personnes dans des rôles de construction, de cuisine, de livraison publique et de logistique. Il acheminerait directement les repas aux gens, sans argent crémé pour les actionnaires.

Il s'inspirerait du travail effectué par le député Ian Byrne, en partenariat avec Fans soutenant les banques alimentaires, pour lutter pour un #RighttoFood pour tous, notamment à travers le projet communautaire Grow West Derby. Il s'inspirerait également de la réflexion émergente sur les services de base universels, ainsi que des engagements manifestes du Labour en 2017 et 2019 en faveur de la gratuité des repas scolaires universels pour tous les élèves du primaire.

Et un programme public de repas scolaires gratuits, contrairement à un programme du secteur privé fondé sur des spécifications contractuelles, pourrait être étendu au fil du temps – par exemple, pour inclure les élèves du secondaire, comme cela a été fait en Finlande.

Cela pourrait être à la base d'un redressement conduit par la communauté, par opposition aux entrepreneurs et consultants: un redressement soutenu non pas par la corruption de copinage, mais par le soin et la solidarité.

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