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La privatisation de l’eau a été une catastrophe – il est temps de la remettre entre les mains du public

Il y a quelques jours, je me suis réveillé tôt le matin et je suis allé chercher un verre d'eau. Mais quand j'ai ouvert le robinet, rien n'est sorti. C'était la quatrième fois que cela se produisait pendant la pandémie. Heureusement pour moi, les pénuries d'eau dans ma région du Grand Manchester n'ont duré que des heures à la fois. Dans l'Est de Londres la semaine dernière, c'était une autre histoire.

Sur mardi après-midi, les gens de neuf codes postaux dans l'est de Londres avaient une pression d'eau basse ou pas d'eau du tout après l'éclatement d'un tuyau dans les marais de Hackney. Répondant aux questions sur Twitter, le fournisseur d'eau Thames Water, a déclaré que l'approvisionnement serait interrompu pendant environ 24 heures.

Cela aurait été déjà assez grave dans une période normale car les gens se sont retrouvés sans eau pour boire, préparer leur dîner, se baigner après le travail ou faire la vaisselle mais pendant une pandémie où l'hygiène est de la plus haute importance, c'était particulièrement éprouvant. Les magasins locaux ont vendu de l'eau en bouteille alors que les achats de panique ont commencé, et la situation est restée difficile pour beaucoup dans l'est de Londres jusqu'au lendemain matin.

Ce n’était pas seulement un incident inévitable de rupture de canalisation. Ce n'était pas non plus un événement unique. United Utilities, le fournisseur d'eau du Nord-Ouest, a demandé à ses clients d'être patients avec un approvisionnement en eau faible ou inexistant dans dix zones différentes, de Bolton à Liverpool. rien qu'au cours de cette dernière semaine. Un rapide coup d'œil sur Eau de Northumbrie, Eau de Bristol et Eau d'Essex et de Suffolk Les comptes illustreront que tous ont eu des problèmes d'entretien d'urgence et d'approvisionnement en eau ces derniers jours. Mais ce ne sont pas les actions d'une seule entreprise ou même de ces entreprises réunies qui ont rendu cela normal – c'est l'organisation de l'approvisionnement en eau au Royaume-Uni.

Il est maintenant évident que la privatisation des compagnies des eaux ne signifie pas une structure meilleure et plus compétente. L’une des initiatives politiques les plus importantes de l’époque de Thatcher a été la privatisation de l’eau – plus de 30 ans plus tard, l’Angleterre et le Pays de Galles restent l’un des rares territoires au monde à disposer d’un système d’évacuation des eaux et des eaux usées entièrement privatisé. Les dix autorités régionales de l'eau à l'époque ont été vendues au secteur privé en 1989 sous l'argument souvent utilisé pour la privatisation – que les profiteurs seraient moins chers et plus efficaces.

Nous pouvons regarder la réalité de cette affirmation en partie en regardant une région où l'eau est toujours publique: Scottish Water. Scottish Water n'est pas parfait, il fonctionne toujours sur une base commerciale. Mais il n'a jamais été privatisé et tous ses bénéfices sont destinés à l'amélioration des services. Les ministres écossais ont fixé ses priorités, il a une commission de l'industrie chargée de maintenir les prix bas et une révision des prix pour s'assurer que c'est le cas. La facture d'eau moyenne des ménages en Écosse était de 363 £ en 2018/19 – 42 £ de moins que la facture moyenne en anglais la même année. Par ménage, ils ont investi environ 282 £ par an depuis 2002, soit 35% de plus que les compagnies des eaux anglaises.

En Écosse, la plupart des gens paient leur eau dans le cadre de leur facture de taxe d'habitation. Il a été prouvé que c'était loin Moins cher. Depuis 1989, factures d'eau en Angleterre ont augmenté de 40%. Bien que les compagnies d'eau ne soient pas légalement autorisées à couper votre approvisionnement en eau lorsque vous n'êtes pas en mesure de payer votre facture, cela conduit à un autre problème pour des milliers de personnes en Angleterre: les factures impayées et les créances irrécouvrables. Un montant énorme de 2,2 milliards de livres était dû aux sociétés des eaux en 2014-2015 et les méthodes utilisées par les entreprises pour acquérir l'argent des consommateurs ont été particulièrement agressif. Ceci est mis à part le fait que les agences de recouvrement de créances sont souvent utilisées pour extraire le paiement. L'une de ces entreprises est Recouvrement de créances en orbite, qui agit actuellement pour le compte de huit sociétés des eaux différentes.

La réponse à la question de savoir pourquoi l’eau est plus chère en Angleterre qu’en Écosse n’est pas une infrastructure; c’est le profit. Les compagnies d'eau anglaises ont payé plus de 2 milliards de livres sterling par an en moyenne aux actionnaires depuis 1989. Comme Le syndicat GMB a souligné en 2018, près des trois quarts de l'industrie appartiennent à des personnes ou à des organisations à l'étranger. Ces riches investisseurs dans nos services essentiels ne seront pas touchés lorsque l’infrastructure se détériorera et que l’approvisionnement en eau s’arrêtera – mais vous et moi le ferons, de même que les nombreuses personnes qui sont obligées de compter sur des sociétés privées d’eau. L’accès à une eau propre et salubre devrait être un droit dans cette société, et même au-delà de l’inefficacité de ces entreprises, il ne devrait jamais être lié à la capacité de quelqu'un d’autre à réaliser des bénéfices.

Les ruptures d'eau n'ont pas été la seule indication d'un système défaillant. Récemment, le L'Agence de l'Environnement a condamné les compagnies d'eau anglaises pour leurs niveaux de pollution environnementale en 2019. «4 des 9 compagnies des eaux sont désormais classées comme médiocres ou nécessitant une amélioration», a-t-il déclaré, «le pire résultat depuis 2011.» Cela est venu peu de temps après la nouvelle que tous les fleuves d’Angleterre n’ont pas satisfait aux tests de qualité de pollution. Ce n’est pas la première fois que des préoccupations environnementales sont soulevées à propos du comportement des compagnies d’eau – en 2017, Thames Water a été condamnée à une amende de 20 millions de livres sterling après que les eaux usées non traitées qu'elle a pompées dans la Tamise aient été responsables de la mort d'oiseaux et de poissons.

Créances irrécouvrables. Des factures élevées. Mauvaise infrastructure. Service encore pire. La plupart de l'industrie appartenait à l'étranger. Et la pollution environnementale jetée pour faire bonne mesure.

Les conséquences de la privatisation de notre approvisionnement en eau ont été nombreuses et décourageantes, mais il y en a une autre à laquelle nous serons confrontés dans un proche avenir. L'Angleterre est en passe de manquer d'eau en seulement 25 ans. Nous devons réfléchir à ce que sera le résultat lorsque cela se produira. Les sécheresses comme celle observée dans l'Est de Londres la semaine dernière sont susceptibles de devenir des événements plus réguliers. Et si ne pas pouvoir laver ou verser un verre d'eau devenait un événement mensuel ou hebdomadaire? À l’heure actuelle, il est illégal de couper l’approvisionnement de qui que ce soit et le pire auquel un consommateur qui ne paie pas sa facture devra faire face est d’être traduit en justice et de recevoir la visite des huissiers de justice. C'est déjà assez grave, mais que se passe-t-il si les arrêts arrivent au coin de la rue?

À l'ère du changement climatique, nous devons être prêts pour la future crise de l'eau et dépenser davantage pour l'infrastructure de l'eau en Angleterre et au Pays de Galles. Nous perdons 3 milliards de litres d'eau par jour aux fuites. Bientôt, ce sera effectivement très coûteux. Et pendant que vous et moi payons pour les prochaines vacances ou la maison d’un actionnaire, nous pouvons constater qu’un service sur lequel nous comptons pour les bases de la vie est devenu trop précaire pour faire confiance.

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