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La vie révolutionnaire de Sylvia Pankhurst

Les livres précédents de Rachel Holmes racontent la vie de trois femmes remarquables, Eleanor Marx, Saartjie Baartman et le Dr James Barry. Sa nouvelle biographie de Sylvia Pankhurst compte plus de 900 pages, mais une si grande vie mérite un gros livre, surtout lorsqu'elle est écrite avec une compréhension politique et une immense sympathie pour les femmes en politique.

En effet, il existe un lien précoce avec l’un des sujets précédents de Rachel Holmes lorsque, à 13 ans, Sylvia a été emmenée par son père pour rencontrer Eleanor Marx. La vie de Sylvia se lit comme une histoire de la fin du XIXe et du début du XXe siècle. Elle semblait, parfois, être impliquée dans tous les événements politiques majeurs. Comme le dit l’auteur, alors que le nom de Pankhurst sera toujours associé à la lutte pour le droit de vote des femmes, pour Sylvia «la plus grande partie de sa vie a été consacrée à lutter contre les maux du racisme, du fascisme et de l’impérialisme».

L'histoire de la vie de Sylvia Pankhurst se faufile à travers la naissance du Parti travailliste, la création de nouveaux syndicats, les luttes en Irlande (dont la grève générale de 1913 et le soulèvement de 1916), la lutte contre la pauvreté et la dégradation dans l'East End de Londres , l'opposition au fascisme en Europe et en Grande-Bretagne, la fondation du Parti communiste et la résistance d'après-guerre à l'impérialisme britannique. Au cours de ses dernières années, elle s'est consacrée à la reconstruction de l'Éthiopie, où elle a travaillé jusqu'au dernier jour de sa vie. Elle a fait tout cela aussi, bien entendu, en tant qu’une des figures les plus importantes du mouvement pour le suffrage des femmes.

La maison de ses parents était ouverte à un grand nombre de protagonistes de ces luttes, du nationaliste indien Dadabhai Naoroji, le premier député asiatique, HG Wells, George Bernard Shaw, Beatrice et Sydney Webb et, surtout, Keir Hardie. Et, une fois que Sylvia a eu sa propre maison, elle l'a également mise à la disposition de tout activiste de passage à Londres ou souhaitant planifier la prochaine campagne.

L’engagement de Sylvia Pankhurst dans la lutte de la classe ouvrière était au cœur de sa politique, la fondation transmise par ses parents, en particulier son père. Comme le dit Holmes,

Sylvia soutenait sans réserve la cause du suffrage féminin… Elle croyait aussi à la nécessaire conjonction de la lutte économique et politique des femmes et de la classe ouvrière. Sans une analyse de classe, le féminisme était un groupe de campagne minoritaire pour les femmes riches et de la classe moyenne qui voulaient l'égalité avec leurs frères et leurs maris, mais n'avaient aucun intérêt à étendre les mêmes droits à leurs chauffeurs ou femmes de ménage.

C'est la clé pour comprendre Sylvia Pankhurst et ce qui l'a finalement séparée de sa mère et de sa sœur aînée. Autant Emmeline et Christabel voulaient plus tard réécrire l’histoire de l’Union sociale et politique des femmes (WSPU), mais elle a été initialement formée en tant qu’affilié au Parti travailliste indépendant (ILP). Son manifeste engageait la WSPU à garantir le droit de vote des femmes et la justice pour les femmes au sein du mouvement syndical.

Au fil du temps, le fossé entre les deux organisations s'est creusé de sorte que Keir Hardie est devenu une cible d'attaque de la part des dirigeants de l'UPMS. L’engagement de Hardie en faveur du droit de vote des femmes, qui n’a pas toujours été apprécié des membres de l’ILP, n’a pas suffi à l’empêcher. Malgré cela et son lien de longue date avec la famille Pankhurst, il a été choisi pour une attaque particulière au motif qu'il perdait son temps à faire des campagnes pour d'autres réformes. Emmeline a dit à Hardie qu'il avait mal compris ses priorités. «Les réformes de l'emploi – et toutes les autres réformes – deviendraient une évidence une fois que les femmes auraient remporté le vote.» Si seulement c'était le cas.

Dans une autre vie, Sylvia aurait passé son temps en tant qu'artiste. Elle a consacré le peu de temps qu'elle pouvait à capturer la beauté des femmes, souvent dans des conditions de travail épouvantables. La biographie m'a renvoyé pour regarder le livre de son fils Richard de 1979 Sylvia Pankhurst: artiste et croisée, un merveilleux rappel de ses créations graphiques, dessins et peintures. En tant qu'étudiante primée, elle avait le potentiel pour une carrière dans l'art. Mais il y avait peu de temps pour peindre, sauf lors de la création d'affiches et de pancartes. Ses créations, cependant, ont donné au mouvement du suffrage ses images les plus mémorables.

Au fil du temps, les tensions entre Sylvia et sa mère et sa sœur aînée ont augmenté. L'auteur les décrit comme un microcosme de ce qui se passait dans la WSPU. Comme il est devenu plus une armée de guérilla qu'un mouvement, il est devenu inévitablement plus autocratique. Sylvia n'a pas craint le militantisme mais voulait une plus grande ouverture, elle n'a jamais évité l'arrestation et à un moment donné, elle a détenu le record peu enviable du nombre de fois où elle a été gavée. Mais son inquiétude concernait les participants qui ont été durement punis lors de leur arrestation et pour qui, contrairement aux suffragettes plus connues, «il n'y aurait pas de télégrammes internationaux».

Lors des célébrations des suffragettes il y a deux ans, une grande partie de l'histoire a été aseptisée. Elle a souvent été présentée comme une différence politique qui a finalement été résolue de manière raisonnable. La violence mobilisée contre les femmes est parfois passée sous silence. Keir Hardie a fait remarquer un jour que «l'endurance et l'héroïsme dont font preuve ces femmes en prison sont égaux, si cela n'excelle pas, tout ce dont nous avons été témoins sur le champ de bataille».

Mais de nombreux hommes du mouvement ne pouvaient probablement pas comprendre la profondeur de la dégradation délibérée infligée aux femmes. La lecture des détails du gavage oral ou nasal est atroce. Sylvia l'a décrit comme un viol. En fait, dans certaines circonstances, les suffragettes subissaient une «alimentation» vaginale ou anale, ce qui, bien entendu, n’avait rien à voir avec l’alimentation. C'est presque trop horrible à contempler et, sans surprise, la plupart des femmes n'en parleraient jamais.

Le traitement réservé aux femmes par la police et les politiciens lorsqu'ils protestaient était souvent vicieux. Sylvia elle-même a failli avoir le bras cassé par Winston Churchill. Le vendredi noir de 1910 a vu une attaque brutale contre une délégation de l'UPMS marchant devant le Parlement pour attirer l'attention sur une autre trahison du gouvernement libéral. Le niveau de violence était sans précédent et manifestement planifié. Cela comprenait des agressions sexuelles organisées et des viols, ainsi que des tentatives d'humilier les femmes en déchirant leurs vêtements. Il ne pouvait qu'être sanctionné au plus haut niveau.

Il n’est donc pas surprenant que de nombreuses militantes soient devenues hostiles à tous les hommes. Leur expérience pendant la lutte et peut-être leur expérience dans leur vie de famille auraient renforcé leur haine du système patriarcal. Une communauté soudée de femmes qui se faisaient confiance et se soutenaient mutuellement a permis le développement d'amitiés profondes et durables et d'attachements émotionnels. Les relations lesbiennes ont fleuri là où les femmes étaient reconnues comme partenaires.

Mais il y avait aussi un puritanisme moral au sein du mouvement, particulièrement encouragé par Christabel Pankhurst. Christabel tendait la main au «mouvement de pureté morale de la classe moyenne cachée». Sylvia a écrit qu'il y avait une affirmation selon laquelle «les femmes étaient plus pures, plus nobles et plus courageuses, les hommes… un corps inférieur, ayant grandement besoin de purification. Dans une brochure intitulée Le grand fléau, Christabel a appelé à «Votes pour les femmes et chasteté pour les hommes». Certains à l'époque prétendraient que Sylvia Pankhurst avait montré la preuve de sa collaboration avec le patriarcat par sa relation intime avec Keir Hardie.

Il y a eu des décennies de spéculation sur la relation entre Sylvia et Keir Hardie. L'auteur n'a aucun doute sur les preuves d'une relation durable et intime. Il les a soutenus tous les deux pendant une période de pression incessante dans leur vie politique. À Cumnock en Ecosse et Merthyr Tydfil au Pays de Galles, Hardie continue d'être un père de famille avec une femme et des enfants. À sa mort en Écosse, il a été incinéré puis enterré à Cumnock et, bien sûr, Sylvia n'a pas pu y assister. Elle a appris sa mort de la même manière que sa mère avait appris la mort de son propre mari – en voyant un panneau d'affichage de journal. Comme le dit Rachel Holmes, «il fallait un courage sombre pour pleurer seul».

Ce que l'on sait moins, c'est qu'elle a vécu avec Silvio Corio pendant plus de 35 ans. Ils ont travaillé sans relâche ensemble pour produire des revues et des brochures, organiser des réunions et offrir l'hospitalité à un flot infini d'activistes du monde entier. La politique italienne de Corio lui a permis d’identifier rapidement la menace de Mussolini et sa détermination à élargir l’empire fasciste, en commençant par l’Éthiopie. Viennent ensuite des décennies d’engagement avec l’Éthiopie et une amitié improbable avec Haile Selassie, l’empereur du pays.

Selassie était un monarque héréditaire mais était aussi un combattant de la liberté. Nelson Mandela a écrit de l’Éthiopie comme «le berceau du nationalisme africain» et de l’influence de Selassie comme force déterminante de l’histoire éthiopienne contemporaine, expliquant comment l’exemple éthiopien a inspiré et contribué à la formation du Congrès national africain. Sylvia avait suivi l’opposition de son père à la monarchie et avait expliqué à Selassie qu’elle le soutenait non pas parce qu’il était empereur, mais parce qu’elle croyait en la cause de l’Éthiopie.

Il y a bien plus à dire de Sylvia Pankhurst, bien sûr. Son implication dans les débats autour de la création du Parti communiste de Grande-Bretagne, son séjour aux États-Unis et ses liens avec James Connolly et Eva Gore Booth et bien d'autres en Irlande. Son commentaire le plus poignant sur Connolly a été «pour moi, la mort de James Connolly a été plus grave que tout parce que sa rébellion a frappé plus profondément que le simple nationalisme». Et «Connolly était si sérieusement nécessaire pour la construction ultérieure.» Comme dans de nombreux cas, elle a eu raison.

Sa vie s’est terminée en Éthiopie avec son fils et sa belle-fille à ses côtés, s’efforçant de sensibiliser le monde aux efforts de reconstruction du pays. C'était probablement le moment le plus confortable de sa vie. Elle avait une maison claire et aérée avec un beau jardin. Elle était respectée par les Éthiopiens et a renouvelé son amitié avec de nombreux dirigeants des pays africains nouvellement indépendants.

Elle avait déjà écrit sa propre épitaphe: «Quand la victoire pour quelque cause que ce soit arrivait, elle n'avait guère le loisir de se réjouir, personne de se reposer; elle avait toujours un autre objectif en vue.

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