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Le marché boursier n'est pas le monde réel

Aux États-Unis, le marché boursier a connu son meilleur mois d'août depuis 1984. Certains ont prédit que ce rebond des marchés deviendra le «plus grand rallye de tous les temps». Mais combien de temps cet écart stupéfiant entre les marchés boursiers américains et la performance de l'économie américaine vraiment durer?

Les cours des actions sont censés être déterminés par les fondamentaux économiques. Si une économie est en plein essor, les bénéfices sont susceptibles d'augmenter, de sorte que les investisseurs s'entasseront dans des sociétés de premier ordre pariant sur un rendement accru. Les investisseurs plus prudents examineront les bénéfices, les bilans et les rapports annuels des entreprises pour avoir un aperçu des entreprises susceptibles de surpasser leurs concurrents dans un tel environnement. Dans les deux cas, lorsque les investisseurs achètent des actions, on suppose qu'ils le font dans l'attente de bénéfices futurs.

Aujourd'hui, de nombreux observateurs du marché se demandent pourquoi les investisseurs parient sur la hausse des bénéfices alors que nous vivons ce qui pourrait devenir la crise économique la plus importante depuis un siècle.

Alors que le nombre de nouveaux cas quotidiens est désormais à la baisse aux États-Unis, les experts avertissent que – comme dans de nombreuses autres régions du monde – le virus pourrait se propager plus facilement à mesure que les mesures de verrouillage seraient assouplies. Même si nous ne voyons pas une augmentation substantielle des nouveaux cas au cours des prochains mois, la pandémie a mis l’économie américaine à genoux.

Le chômage semble osciller autour de 10% et une tendance à la baisse, mais les chiffres sont très incertains en raison de problèmes de catégorisation des travailleurs en congé, de grandes différences entre les différentes mesures du chômage et des délais. Certains économistes estiment que le taux de chômage peut atteindre 15% – la vérité est que nous ne savons tout simplement pas à quel point les choses vont mal en ce moment.

Ce que nous savons, c'est que les gens souffrent – beaucoup. Jusqu'à ce que le CDC déclare qu'il était nécessaire de mettre un terme aux expulsions pour éviter d'exacerber la crise de santé publique, jusqu'à 40 millions d'Américains risquaient d'être expulsés. Les inégalités aux États-Unis montaient déjà en flèche avant que la pandémie ne frappe, et comme je l'ai soutenu dans Tribune la semaine dernière, les pandémies ont tendance à accroître les inégalités.

Les signes provisoires de reprise observés depuis les profondeurs de la crise en mars sont probablement dus aux dépenses des ménages les plus riches, soutenues par leurs contrôles de relance et la richesse qu'ils ont accumulée dans des actifs comme les actions. Mais les effets du plan de relance se dissiperont bientôt, après quoi les ménages comprendront probablement toute l'ampleur de la crise et commenceront à épargner plutôt qu'à dépenser.

Même si les ménages les plus riches continuaient à dépenser comme ils le font actuellement, l'économie américaine ne pourrait tout simplement pas continuer de croître si le chômage reste aussi élevé qu'il l'est actuellement. Les familles les plus pauvres consomment une part beaucoup plus importante de leurs revenus que les plus riches, de sorte que la baisse des revenus parmi les moins aisés peut avoir un impact disproportionné sur la demande. Et les niveaux élevés de chômage ont toute une série d'implications sociales et politiques susceptibles d'avoir un impact sur la croissance future.

De plus, un haut responsable de la Réserve fédérale a récemment averti que les États-Unis n’étaient en aucun cas sortis du bois face à la menace d’une crise financière induite par Covid-19. Si des millions de familles restent au chômage, beaucoup seront incapables de rembourser les prêts étudiants en cours, le crédit magasin, les dettes de carte de crédit et les hypothèques. Si les défauts de paiement commencent à monter en flèche tous en même temps, il faudra une autre énorme intervention de la Réserve fédérale pour éviter une nouvelle crise financière.

Il est vrai que les entreprises américaines gagnent également beaucoup d’argent à l’étranger, mais l’économie mondiale ne fait pas beaucoup mieux que les États-Unis. C’est en partie parce que les travailleurs américains sont les consommateurs de dernier recours de l’économie mondiale. Les marchés émergents ont vu les exportations et les envois de fonds s'effondrer en raison de la baisse de la demande dans le reste du monde – sans parler d'une crise de la dette provoquée par la fuite des devises des marchés émergents vers des actifs «sûrs» libellés en dollars.

Après 2008, c'est la Chine qui a poussé le monde vers la reprise avec un énorme plan de relance – mais de la guerre commerciale à une crise de la dette croissante, l'économie chinoise a ses propres problèmes aujourd'hui. Étant donné que la demande des consommateurs européens et américains restera probablement réprimée dans un avenir prévisible et que la Chine n'interviendra probablement pas pour sauver la situation, il est difficile de voir d'où viendra la reprise mondiale.

En bref, il est difficile de voir pourquoi un observateur rationnel de l’économie américaine investirait son argent dans les actions dès maintenant. Les bénéfices ne seront tout simplement pas bons pour l'entreprise américaine moyenne dans le contexte du chômage de masse, d'un ralentissement économique mondial et de risques de baisse importants comme une résurgence du virus ou une crise financière liée au COVID-19.

Le rallye boursier actuel est motivé par deux choses: la Fed et le pouvoir monopolistique. Les achats d’actifs par les banques centrales ont toujours fait grimper les prix des actifs en réduisant les rendements des obligations d’État et en encourageant les investisseurs à «atteindre le rendement» en investissant leur argent dans d’autres actifs. En d'autres termes, l'injection d'argent par la Fed dans le système financier a fait grimper les cours des actions.

Aujourd'hui, les investisseurs misent sur le fait que la Fed vise les prix des actifs. Les intérêts des investisseurs sont protégés par une banque centrale «indépendante», qui est en réalité capturée par la grande finance. Ils savent que quoi qu’il arrive à l’économie réelle, la Fed ne laissera pas les marchés boursiers chuter.

L'autre facteur est la monopolisation de l'économie américaine. Les entreprises monopolistiques génèrent des bénéfices plus élevés en raison de leur pouvoir de marché: elles peuvent faire baisser les salaires, arnaquer les fournisseurs, éviter leurs impôts et – en dernier recours – augmenter les prix. De plus, les faibles taux d’intérêt ont rendu moins coûteux pour ces entreprises d’emprunter de l’argent pour faciliter leur expansion, que ce soit en investissant elles-mêmes ou, plus probablement, en achetant d’autres sociétés.

Nulle part cette tendance à la monopolisation n'est plus claire que dans le secteur technologique. En effet, la remontée boursière a été largement tirée par la performance des valeurs technologiques américaines, qui représentent désormais un cinquième de la valeur totale du S & P500. De nombreuses autres entreprises ne s'en sortent pas aussi bien – 62% des actions du S & P500 ne sont toujours pas revenues aux niveaux pré-COVID-19.

Qu'est-ce que tout cela signifie pour l'économie au sens large? Les marchés d'actifs rugissants dans le contexte d'une économie réelle déprimée ne feront qu'accroître les inégalités de richesse – et donc raciales – et rendront les futures crises financières plus probables. Et la croissance du pouvoir de monopole compromettra la croissance des salaires, accroîtra les inégalités, réduira les recettes fiscales des sociétés et limitera la croissance de la productivité.

Même si ces tendances ne rattrapent finalement pas le marché boursier (elles le feront), leurs implications politiques seront profondes. La montée des inégalités est associée à des niveaux plus élevés de corruption et de violence – et les États-Unis n'ont pratiquement plus besoin de l'une ou l'autre de ces choses pour le moment.

Ce que l'écart entre le marché boursier et l'économie réelle nous montre, c'est qu'une petite cabale de banquiers centraux, de politiciens, d'actionnaires fortunés et de directeurs généraux ont la mainmise sur l'économie américaine et utilisent leur pouvoir pour promouvoir leurs intérêts – à la au détriment des intérêts des travailleurs.

Le combat pour la justice économique, environnementale et raciale n'a jamais été aussi urgent. Si les forces progressistes ne parviennent pas bientôt à un Green New Deal, l’Amérique continuera de se dégrader en un pays à deux moitiés: l’une pour les riches et l’autre pour le reste.

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