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Les émeutes du choléra

"Le" Rapport du Conseil de santé sur le logement des pauvres ", paru la semaine dernière, est censé servir à Madame Cholera comme un répertoire d'adresses appelant à des visites préférentielles."

– Karl Marx, écrit à Friedrich Engels, 27 juillet 1866

Le choléra est arrivé en Grande-Bretagne du ventre d'un cargo accostant à Sunderland en octobre 1831. Des semaines plus tôt, la marine avait mis en garde tous les ports du pays contre les navires de la Baltique, dont les villes étaient au cœur de la maladie. Des objections stridentes de marchands locaux ont noyé ces mises en garde, et le cargo – un transbordeur de goudron en provenance de Russie – a donné le feu vert pour transporter la cargaison et l'équipage, envahi par le choléra, dans la ville. En quelques mois, une épidémie aurait coûté la vie à plusieurs milliers de travailleurs à Tyne et Wear.

Pendant la période qui a précédé cette première épidémie de choléra en Grande-Bretagne, Engels a parlé d'une «terreur universelle s'emparant de la bourgeoisie». Les journaux à l'approche de la pandémie étaient remplis de colonnes sur les effets de la maladie à l'Est, sa marche vers la mort à travers la Russie, et son arrivée augure sur les rives de la Baltique. Le commerce extérieur de la Russie était contrôlé par des maisons de commerce britanniques, qui ont renvoyé rapport après rapport à la presse ici détaillant chaque développement macabre du pays – des dépêches renvoyées en Grande-Bretagne à bord de navires comme celui qui a accosté à Sunderland.

De tous les symptômes du choléra, le plus dégoûtant, aux yeux de la bourgeoisie, était la tendance de la maladie à fermenter la rébellion ouvrière. De furieuses tentatives de bouleverser l'ordre social semblaient suivre la bactérie. Les nouvelles de Russie rendaient la lecture peu recommandable dans les salons des classes supérieures britanniques; ils ont appris que dans chaque ville russe visitée par la maladie, des foules de travailleurs – souvent des dizaines de milliers – se sont rassemblées en colère. Les soulèvements étaient une réponse à la fois aux iniquités de classe évidentes dans le bilan de la maladie et à la mauvaise gestion du laissez-faire par le régime tsariste de la crise.

Sébastopol en Crimée a connu la première grande épidémie russe. Les émeutes de la ville en 1830 ont abouti à l’exécution du gouverneur militaire par les travailleurs et les troupes rebelles, unis de dégoût devant la faible valeur accordée à la vie humaine par le régime dans ses mesures de confinement. Les habitants les plus pauvres de la ville ont réalisé que la méthode de quarantaine proposée par le gouvernement signifierait leur lente famine. Dans toute la Russie, des foules de magnitudes similaires ont réagi de la même manière, alors que la maladie se propageait dans leurs villes, ils ont pris d'assaut les services de police, les manoirs et les bureaux de l'État, poussés par un soupçon que le tsar, Nicolas Ier, était guidé dans sa gestion. de la crise par un instinct patricien de «tailler» la classe ouvrière.

Les victimes du choléra sont devenues bleues, privées d’oxygène par cyanose, les dommages causés par la maladie au système circulatoire du corps. En revanche, les travailleurs russes qui ont eu la chance de rester en bonne santé semblaient devenir rouges: les émeutes sont rapidement devenues des voies pour la diffusion de griefs de classe longtemps supprimés. Les rebelles du choléra à Novgorod ont fondé leur propre tribunal, qui L'encyclopédie soviétique les récits, pendant un bref instant, ont permis aux travailleurs locaux de régler les charges contre les propriétaires et la bureaucratie.

Bref, la classe dirigeante britannique avait raison d'avoir peur. Des témoignages russes les ont amenés à faire un lien entre l'hygiène lamentable et l'impact de la maladie, et donc, avant son arrivée dans un bidonville comme Manchester, la bourgeoisie de la ville a fondé une commission pour enquêter sur l'ampleur de la misère dans le travail -les logements de classe. On espérait que cela donnerait une idée de la possibilité que la maladie se propage parmi leurs effectifs. Le degré de misère était considéré comme des proportions calamiteuses; "Pour nettoyer une telle écurie Augéenne", a de nouveau rapporté Engels, était "hors de question", pour des raisons de dépenses. Des tentatives symboliques ont été faites pour assainir certains des «pires recoins» – comme Little Ireland, la zone située au sud de la gare d'Oxford Road – mais la misère est revenue en quelques semaines, bien avant l'arrivée du choléra.

De Sunderland, la maladie s'est d'abord propagée vers le nord, à nouveau par bateau, jusqu'à Aberdeen. Ici, l'épidémie a atteint son apogée au cours des douze jours de Noël 1831. Le lendemain de Noël, une foule apparemment de 20 000 personnes – les deux tiers de la population de la ville – a pris forme. La colère de cette masse a été dirigée contre l'établissement médical, qu'ils soupçonnaient de déployer le choléra comme plan de capture corporelle. Ils ont résisté à la détention d'amis et de membres de la famille par les hôpitaux du choléra – les gens ont été expulsés, parfois avec seulement des symptômes mineurs, pour ne plus jamais en entendre parler. Les voleurs de sépultures Burke et Hare avaient été arrêtés à Dublin il y a seulement cinq ans, et l'affaire pesait lourdement sur l'esprit de la classe ouvrière à Aberdeen, où la foule scandait «  avec la boutique de burking '' alors que le collège anatomique de la ville était rasé. .

Mais alors que le choléra s'infiltrait dans les grandes villes comme Glasgow, Édimbourg, Manchester, Liverpool et Londres, les travailleurs ont pris un virage russe. Aucun autre bâtiment scientifique n'a été ciblé. Les autorités médicales étaient toujours insultées, mais seulement en tant qu'organe de l'État, dont les conseils de santé semblaient traiter les travailleurs avec plus de dignité que le bétail. À Glasgow, on pensait que l'épidémie était une mesure intentionnelle, une nouvelle technique dans la timonerie de l'État bourgeois pour augmenter la productivité de la classe ouvrière en «éliminant» les membres les plus faibles du troupeau. Un médecin de Ballyshannon, lors de l’épidémie de la ville, a indiqué que la foule pensait qu’il devait «avoir 10 guinées par jour» pour avoir propagé l’épidémie de cette manière. 5 livres sterling pour chaque personne qu'il a tuée "et à empoisonner sans pitié".

Au cours des quatorze mois qui ont suivi l’arrivée du cargo bitumineux à Sunderland, le choléra a provoqué au moins soixante-douze émeutes en Grande-Bretagne et en Irlande, faisant monter la foule de plusieurs milliers de personnes. Les médecins ont continué d'attirer la haine, alors que l'État se tournait vers la profession médicale pour appliquer ses politiques de confinement par crainte que, si l'armée ou la police n'assumaient cette tâche, les manifestants dénonceraient les autorités comme ils l'avaient fait en Russie. La conséquence fut une pure haine de l'établissement médical. À Glasgow, un médecin a été pourchassé dans les rues, salué par des projectiles par «une foule immense» de mères, qui pensaient que le médecin avait enterré un enfant de 14 ans vivant. Une foule à Édimbourg a scandé «Kill the Doctors» par colère à cause de la perte de rites funéraires pour les membres de leur famille. Un enterrement digne était considéré comme un droit minimal pour ceux qui vivent l'indignité des bidonvilles.

Cette pandémie mondiale de 1827–1831 a vu le choléra se propager au-dessus de l'Eurasie dans une vague de cinq ans, du Bengale sous domination britannique, où une souche vicieuse de la bactérie aurait cultivé une décennie plus tôt du riz détrempé laissé sur les rives de la Ganges. Au moment où cette vague avait reculé, la maladie avait causé des centaines de milliers de morts, et les marées futures en amèneraient des millions de plus à travers le monde, l'épidémie la plus récente s'étant produite il y a moins de dix ans, en Haïti, en 2011.

Les émeutes associées aux épidémies de choléra sont une constante historique. Au cours des décennies suivantes, ces événements ont déclenché des foules pouvant atteindre 30 000 personnes (un record en Russie); les rebelles du choléra prendraient le contrôle des villes, assassineraient les gouverneurs, les juges, les patrons et les propriétaires, et incendieraient les usines et les bureaux de l'État. Un journaliste de Pittsburgh qui écrivait en 1892 a fait remarquer que ces moments de violence comorbides au milieu des épidémies «ne trouvent guère de parallèle dans l'histoire moderne».

Les propriétés insurrectionnelles du choléra ont marqué plus largement notre compréhension sociale des épidémies. C'est une bizarrerie de l'histoire épidémiologique qu'aucune autre maladie n'est associée à la violence sociale de la même manière, même lorsque les mesures de confinement adoptées par l'État étaient tout aussi brutales. L'impact du choléra est à lui seul responsable de l'opinion largement répandue selon laquelle toutes les «  maladies mortelles '', selon les mots de Susan Sontag, «  engendrent des connotations sinistres '' .Selon son étude d'une épidémie haïtienne de 1991, l'anthropologue médical Paul Farmer – tout à fait typique de son domaine – a fait valoir que ces connotations sont «une carte de visite de toutes les épidémies transnationales».

Mais contre le choléra, l'expérience des sociétés en proie à d'autres maladies épidémiques montre que la règle générale de l'histoire en ces moments a été la cohésion. Même dans des sociétés déchirées par une division de classe extrême et où la peste provoque des symptômes aussi misérables que dans le choléra (comme la fièvre jaune, la peste bubonique ou le H1N1), les émeutes ne se sont jamais matérialisées. Au lieu de cela, d'autres pandémies, comme la grande grippe de 1918, ont en fait conduit à un plus grand accord dans de nombreux endroits, à un démantèlement des divisions intracommunautaires. À Philadelphie, la ville américaine la plus pillée par l'épidémie, des religieuses catholiques ont travaillé dans des hôpitaux juifs et «des gens de toutes sortes se sont rendus au siège de l'aide d'urgence» pour se porter volontaires comme infirmières, «se précipitant en présence de (la) maladie mortelle».

L'accueil apolitique de la pandémie de 1918 se manifeste par le manque d'attention que lui accorde la gauche dans certains des pays les plus touchés. Même si la grippe «a resculpté les populations humaines plus radicalement que tout depuis la peste noire», tuant 50 millions de personnes, soit le double des vies perdues pendant la Première Guerre mondiale, elle n'a pas pris en compte – du moins consciemment – la politique des socialistes pendant les conflits de ces années. Malgré sa décimation de la classe ouvrière dans des villes comme Saint-Pétersbourg et Berlin, il n'y avait guère de mention de la pandémie dans les délibérations des groupes marxistes. Cela est encore plus remarquable lorsque l'on considère que le soulèvement spartaciste de Berlin est intervenu quelques mois seulement après que la pandémie ait atteint son apogée dans la ville.

Si les pandémies engendrent généralement une plus grande unité, il doit y avoir quelque chose d'unique dans la médiation sociale du choléra qui transforme ses fléaux en sources de colère de la classe ouvrière. En comparant la pandémie de grippe de 1918 en Grande-Bretagne à l'épidémie de choléra de 1831, l'explication peut-être la plus simple des différentes réactions de la classe ouvrière est le niveau d'éducation du public sur les étiologies de la maladie respective.

Les causes du choléra étaient assez largement connues depuis le milieu du XIXe siècle. Marx vivait à 300 mètres de la Broad Street Pump à Soho, où le Dr John Snow a enregistré pour la première fois la transmission de la bactérie dans l'eau après une épidémie en 1854 qui aurait facilement pu empêcher Capitale d'être jamais écrit. L'idée que les émeutes du choléra étaient la somme de l'ignorance de la classe ouvrière est facilement réfutée par le fait que les émeutes ont continué longtemps après l'acceptation publique de la découverte de Snow.

Les échos de ce qui aurait pu motiver les rebelles du choléra du XIXe siècle sont présents dans les épidémies des trente dernières années. Les épidémies en Haïti, au Venezuela et au Pérou réfractent «les nuances étouffées des tensions de l'ancienne classe». Dans la crise du Pérou de 1991, les émeutes de la classe ouvrière étaient une représaille directe à la propagande du gouvernement dans laquelle les travailleurs étaient étiquetés «cochons» et condamnés pour avoir provoqué la maladie par le biais de leurs habitudes «porcines». Cette dynamique rejoint la thèse selon laquelle c'est la prépondérance des attitudes de blâme des travailleurs dans le cas du choléra qui transforme les épidémies en insurrections.

Plus que pour toute autre maladie épidémique, le choléra a été imputé à ses victimes de la classe ouvrière. En 1842, un réformateur britannique dilettante, Edwin Chadwick, publia un Rapport sur les conditions sanitaires de la population active. La brochure s'est vendue à 30 000 exemplaires. «Débordé de jugements moraux de la classe moyenne», l'œuvre a titillé son lectorat de classe supérieure avec des descriptions de «la turpitude morale des habitants des bidonvilles», selon les mots de l'historien Phillip Harling.

La moralisation de Chadwick n’était pas une nouveauté, mais c’était l’articulation la plus directe de l’autosatisfaction de l’élite face au choléra. Il a attribué la propagation de la maladie à l'air vicié excrété par les «  mauvaises habitudes '' de la classe ouvrière, qui a été à son tour blâmé pour les dommages causés aux capacités mentales des travailleurs – dommages causés par les maladies que ces habitudes leur ont données – lacant ses idées à la mode eugéniste s'épanouir.

Les rebelles du choléra agissaient par représailles amères pour un blâme déplacé. Leurs actions en Grande-Bretagne contre la profession médicale – la chasse gardée d'hommes comme Chadwick – étaient parce que les médecins servaient de vecteurs de mépris pour les établissements. Un tel blâme était une constante dans la gestion des crises de choléra: blâme de la classe ouvrière pour leurs proches morts, blâme de la classe ouvrière pour les charniers de leurs voisins.

Des émeutes ont suivi partout où les travailleurs ont refusé d'assumer cette culpabilité. Beaucoup de travailleurs rebelles auraient su instinctivement que leurs conditions de travail étaient leurs conditions de vie, et que le choléra était donc la faute de leurs patrons. Malgré cela, les émeutes qui ont eu lieu ont été sans exception disloquées de tout mouvement plus large de lutte contre la bourgeoisie.

Mais les soulèvements ont jeté de longues ombres, tous pointant dans la direction des conditions de vie désastreuses endurées par le travail. En effet, l'intérêt bourgeois pour les questions d'assainissement est de savoir comment Chadwick a pu vendre autant de brochures. En Grande-Bretagne et dans de nombreux autres endroits, les premières grandes ordonnances de santé publique – étapes marquantes vers l'approvisionnement en eau potable, le fonctionnement des systèmes d'égouts et la nomination de médecins – ont été, en grande partie, poursuivies comme moyen de protéger l'ordre politique. contre la violence plébéienne du genre de celle exigée par les rebelles du choléra.

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