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Les terribles conditions de travail en Grande-Bretagne conduisent au Covid-19

Dans la foulée d’une décennie d’austérité, Covid-19 a encore exposé la myriade d’inégalités sociales et économiques de la Grande-Bretagne. Le fardeau de la pandémie a inévitablement pesé le plus lourd sur ceux qui étaient le moins capables de la supporter. Avec le spectre du chômage de masse se profile grand à mesure que le soutien en congé est retiré, ces effets ne feront que s'intensifier.

L’attitude cavalière des gouvernements britanniques successifs à l’égard des droits et des protections des travailleurs a également été exposée. Les échecs du gouvernement actuel au début de la pandémie en ce qui concerne la fourniture d’équipements de protection individuelle (EPI) au NHS, aux établissements de soins et autres travailleurs clés mettre la santé de plusieurs milliers de personnes en danger évitable; des centaines d'agents de santé et de soins pensé être mort du virus.

Alors que les infections augmentaient à nouveau, le gouvernement a finalement admis sa défaite et a abandonné ses tentatives de harceler les gens dans leurs bureaux. D'autres, cependant, n'ont eu d'autre alternative que de retourner sur les lieux de travail où des mesures de protection efficaces (y compris les EPI et la distanciation sociale) sont soit absentes, soit appliquées sans enthousiasme. Les épidémies de virus ont affecté les lieux de travail, y compris les usines textiles, entrepôts et usines de conditionnement de viande.

Une etude recente du Congrès des syndicats (TUC) a souligné l’approche nonchalante adoptée par de nombreux employeurs britanniques. Sur les 2100 travailleurs interrogés pour le TUC, moins de la moitié – 46% – ont déclaré que leur lieu de travail avait introduit des mesures de distanciation sociale, tandis que 38% seulement ont déclaré que leur employeur avait effectué une évaluation des risques Covid-19, malgré cela. une obligation légale pour les entreprises de plus de cinq salariés.

En juin, pendant ce temps, un rapport de Labour Behind the Label a affirmé que les travailleurs du textile de Leicester – travaillant pour aussi peu que 3 £ l'heure dans des usines délabrées, exiguës et mal ventilées – avaient reçu l'ordre de travailler tout en souffrant de symptômes pour exécuter les commandes de marques telles que Boohoo. Pendant des années, l’industrie textile de la ville a été notoire pour les conditions honteuses et les pratiques illégales auxquelles nombre de ses entreprises ont soumis leurs travailleurs.

Malgré toute la rhétorique de haut vol sur l’unité nationale, cependant, la principale réponse du gouvernement a été de faire un bouc émissaire et d’ostraciser certains groupes – en réprimandant les gens qui vont à la plage, pour se rassembler dans les parcs ou simplement d'être musulman – détourner l'attention de sa propre gestion épouvantable de la situation. Une grande partie des médias ont joué avec enthousiasme avec la guerre culturelle des conservateurs, tout en fermant les yeux sur la transmission croissante sur le lieu de travail.

À mesure que le chômage augmente, le danger est que davantage de travailleurs soient obligés d'accepter des emplois dangereux avec des salaires extrêmement bas, ce qui les expose au risque de contracter et de propager le virus afin de continuer à gagner leur vie. Le gouvernement coupes planifiées au crédit universel menacent également de plonger des millions de ménages à faible revenu dans une précarité et une pénurie financières encore plus grandes, celles du prétendu «mur rouge» susceptibles d’être les plus durement touchées.

Déjà, de nombreux travailleurs sont incapables de supporter le coup financier de l'auto-isolement – ce qui, pour ceux qui ne peuvent pas travailler à domicile, signifie s'absenter du travail – s'ils tombent malades. Les indemnités de maladie statutaires sont tellement dérisoires (à seulement 96 £ par semaine) que, selon le TUC, 43 pour cent des travailleurs devraient contracter des emprunts ou différer le paiement de leurs factures s'ils devaient s'auto-isoler pendant une quinzaine de jours, le travailleur moyen perdant 800 £ de salaire au cours de cette période.

Tout cela nous oblige sûrement à affronter la réalité du travail en Grande-Bretagne aujourd'hui. Loin de se limiter aux rangs de l ’« économie des petits boulots »formelle, la précarité et les taux de rémunération abyssaux sont endémiques sur une grande partie du marché du travail britannique. Des millions ne sont pas plus que quelques jours de paie loin de la misère, tandis que les expulsions reprennent après un moratoire de six mois; Abri a estimé qu'en Angleterre, environ 230 000 locataires sont tombés en arriérés depuis le début de la pandémie.

Loin des mythes de la plume colportés depuis si longtemps dans la presse de droite, le système de sécurité sociale britannique risque de se révéler radicalement inadéquat à l'ampleur de la crise à venir. Beaucoup de ceux jusqu'à présent assez chanceux pour ne pas avoir été au courant de sa parcimonie et de son petit sadisme bureaucratique traversent un cours intensif soudain à ce propos.

De son côté, le chancelier Rishi Sunak, ancien banquier d’investissement dont la valeur nette est estimée à environ 200 millions de livres sterling, semble satisfait de laisser des milliers d’emplois «non viables» – et peut-être des industries entières, y compris les secteurs créatifs – aller au mur. Discours de la récente conférence virtuelle du Parti conservateur, Sunak entonné pompeusement sur son «devoir sacré» «d'équilibrer les livres»; les indications sont que, fidèle à la forme conservatrice, il envisage de le faire sur le dos de la classe ouvrière.

Lorsqu'on a demandé à Sunak cette semaine ce que les travailleurs créatifs devraient faire pour survivre alors que leurs moyens de subsistance existants sont vaporisés, sa réponse était presque Tebbitesque dans son manque de compassion aveugle: ils devraient, dit-il, «s'adapter et s'adapter à la nouvelle réalité», et se recycler pour les postes vacants qui n'existe pas non plus. Bien que peut-être, pour quelques chanceux, il y aura des emplois qui serviront du «champagne et des canapés» lors des «somptueuses fêtes d'été» de Sunak.

Ces derniers mois ont vu des preuves d'une augmentation des effectifs syndicaux – le début d'une longue marche vers la reprise pour un mouvement ouvrier décimé par les attaques des dernières décennies. Mais il en faudra beaucoup plus pour inverser la tendance sur les lieux de travail britanniques. Une chose est claire: les travailleurs ont peu d'amis en politique aujourd'hui; la seule façon de se protéger contre Covid-19 et ses retombées économiques sera de s'organiser.

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