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Pourquoi le capitalisme «responsable» ne suffit pas

John Mackey a passé ses années de formation à essayer de deviner le but de sa vie. Après beaucoup d'introspection et de nombreuses lectures, il a pris une décision importante: que ce soit l'enfer ou la marée haute «il suivrait son cœur partout où il le conduirait».

En 1980, son cœur l'a amené à créer et à gérer Whole Foods Market – «un magasin qui vend des aliments sains aux gens et fournit de bons emplois». Plus récemment, Mackey s'est lancé dans une mission plus grande: «libérer le pouvoir extraordinaire des affaires et du capitalisme pour créer un monde dans lequel tous les gens vivent une vie pleine de prospérité, d'amour et de créativité – un monde de compassion, de liberté et de prospérité. "

Mackey conduit son premier modèle Prius à travailler chaque jour sur une mission: il veut que la planète mange mieux, et il veut enseigner à d'autres entrepreneurs les secrets du «capitalisme conscient». Il croit que si les hommes d'affaires, et la société en général, réalisent l'incroyable pouvoir des entreprises «conscientes» de créer de la valeur et de guérir la planète, nous pouvons inverser les faux pas des dernières décennies. Whole Foods, estime Mackey, peut créer un «système d'exploitation» qui est «en harmonie avec les principes fondamentaux de la nature humaine» et de la planète.

Depuis trente ans, les entreprises se font dire que leur seule responsabilité sociale est de faire du profit. Dans ce contexte idéologique, les récentes initiatives prises par des méga-entreprises comme Kraft, Walmart, McDonald's, Hewlett-Packard, Nordstrom, Nestlé, IKEA, Southwest Airlines, Zappos et bien d'autres pour examiner leurs chaînes d'approvisionnement et accélérer leur adoption de pratiques durables sont surprenantes. et indique des préoccupations croissantes concernant le modèle mondial actuel d'extraction, de production, de distribution et de consommation.

En 1972, des chercheurs du MIT ont publié leur étude révélatrice Les limites de la croissance. Le projet a utilisé des simulations informatiques pour démontrer l'impact potentiellement dévastateur de la croissance capitaliste exponentielle dans un système fermé avec des ressources limitées. En examinant les tendances de la croissance de la population humaine, l’industrialisation, la pollution et l’épuisement des ressources, les auteurs du rapport ont proposé des scénarios possibles de «dépassement et d’effondrement» du système mondial au milieu du XXIe siècle.

Au cours des décennies qui ont suivi, une conscience mondiale partagée est apparue que les humains détruisent la planète. Certains scientifiques ont même commencé à se référer au temps écoulé depuis la montée du capitalisme industriel comme à l'ère anthropocène, affirmant que les humains modifient la planète de manière similaire aux événements géologiques majeurs du passé.

Mackey convient que les actions destructrices des grandes entreprises obsédées par les résultats financiers ont endommagé l'environnement, mais il nie avec véhémence que le problème est le capitalisme. Mackey soutient que le vrai capitalisme, ou capitalisme de libre entreprise (marchés libres + personnes libres), est un système unique, intrinsèquement vertueux qui, correctement exploité, peut guérir la planète.

Bien sûr, les entreprises se sont mal comportées récemment, mais avant de jeter le bébé avec l'eau du bain, Mackey nous implore de nous rappeler que la plupart des choses merveilleuses que nous avons dans le monde, comme les voitures, les ordinateurs, les antibiotiques et Internet, sont un produit. des marchés libres, et non un «décret du gouvernement». Les «technologies merveilleuses qui ont réduit le temps et la distance» et nous ont libérés de «la corvée insensée» ne sont devenues possibles que grâce au capitalisme de marché libre – «sans aucun doute le plus grand système d'innovation et de coopération sociale qui ait jamais existé».

Au lieu de blâmer le capitalisme pour l'inégalité et la dégradation de l'environnement, Mackey suggère que nous devrions examiner les actions des gouvernements. S'écartant de l'idée dominante selon laquelle les États se sont retirés du marché au cours des trois dernières décennies, Mackey soutient que les États sont devenus plus interventionnistes que jamais et que, dans le processus, ils ont «favorisé une forme mutante de capitalisme appelée capitalisme de copinage» qui est à blâmer pour nombre des problèmes auxquels les sociétés sont confrontées aujourd'hui.

Mackey ne voit pas le capitalisme de copinage comme un capitalisme «réel». Au lieu de cela, c'est le produit d'un grand gouvernement dans lequel les politiciens essayant de préserver leurs emplois pépères développent des relations symbiotiques et parasites avec des hommes d'affaires trop paresseux ou sans imagination pour être compétitifs sur le marché.

Dans l’histoire de Mackey, le capitalisme de copinage a été exacerbé par la montée en puissance du secteur financier et l’idéologie de la valeur actionnariale – l’idée que les entreprises ne sont rien d’autre qu’un flux d’actifs conçu pour maximiser les profits des actionnaires. Mackey soutient que cette obsession de la cupidité et des profits a «privé la plupart des entreprises de leur capacité à s'engager et à se connecter avec les gens» et a créé «des problèmes systémiques à long terme» qui détruisent la rentabilité et qui peuvent être profondément dommageables pour les gens et la planète.

Au lieu d'essayer d'obtenir un document du gouvernement ou de gagner rapidement de l'argent sur le marché boursier, Mackey dit que les entreprises doivent retrousser leurs manches et repenser la façon de gérer une entreprise. La première chose à faire est de comprendre qu'une entreprise est un «système social», pas une hiérarchie. Tout le monde compte.

L'histoire du marché libre est attrayante. Il fait référence à des valeurs comme la liberté, la créativité et la beauté et s'oppose aux images de corvée, de dictature et de famine. Mais l'histoire des marchés (et des entreprises qui y opèrent) n'est pas une histoire de nature.

Aujourd'hui, le discours dominant qui régit la discussion sur les marchés, les États et les entreprises est le néolibéralisme, et le modèle d’affaires de marché libre et le récit historique de Mackey s'inscrivent parfaitement dans ce cadre. Dans cette vision, la sphère économique est «un système autonome, auto-ajustable et autorégulé qui (peut) atteindre un équilibre naturel spontanément et produire une richesse accrue».

Mais le récit historique du libre marché manque de poids empirique. Comme l'a soutenu l'historien économique Karl Polanyi il y a des décennies, les marchés capitalistes sont le produit de l'ingénierie étatique, pas de la nature.

L'histoire du développement industriel aux États-Unis, souvent considéré comme l'épicentre des marchés libres, démontre la nature politique des marchés. L'histoire de la formation du marché aux États-Unis révèle une structure industrielle alimentée par des biens et des capitaux extraits du travail des esclaves et facilitée par un accaparement des terres génocidaire parrainé par l'État.

Une législation gouvernementale de grande portée a protégé les marchés nationaux et les industries naissantes de la concurrence extérieure, et les gouvernements fédéral et des États ont joué un rôle central dans le développement des infrastructures physiques (canaux, chemins de fer, télégraphie) et la création d'énormes masses de connaissances agricoles et industrielles – tout cela éléments essentiels dans la genèse du capitalisme industriel américain.

Dans le même temps, les plus grandes inventions et innovations de la société au cours des deux cents dernières années – fusées sur la lune, pénicilline, ordinateurs, Internet – ne nous ont pas été accordées par des entrepreneurs isolés et des entreprises opérant sur des marchés libres dans des conditions de concurrence saine. Ils étaient l'œuvre d'institutions: le CERN et le Département de la Défense ont créé Internet, tandis que Bell Labs – une subdivision d'AT & T, libérée de la concurrence du marché par des droits de monopole accordés par le gouvernement fédéral – a généré des transistors, des radars, des théories de l'information, un «contrôle de qualité» et des dizaines d'autres innovations au cœur de notre époque.

Presque toutes les avancées en science, technologie et mathématiques ont émergé de personnes travaillant ensemble dans des universités financées par le gouvernement. La créativité et l'innovation viennent de nombreux endroits. Les entreprises produisent des innovations influentes, mais il en va de même pour d'autres institutions qui opèrent en dehors des limites de la recherche du profit, des marchés concurrentiels et du résultat net.

Comme l'affirme le professeur d'économie de Cambridge, Ha-Joon Chang, il ne s'agit ni d'un chipotage théorique ni simplement d'une quête de «vérité» historique. Au lieu de cela, il est important de bien comprendre le récit historique car les histoires que nous racontons «affectent profondément la manière même dont nous comprenons la nature et le développement du marché, ainsi que ses relations avec l'État et d'autres institutions».

Désigner le marché comme naturel et l'État comme non naturel est une fiction commode pour ceux qui sont mariés au statu quo. Cela rend la distribution actuelle du pouvoir, des richesses et des ressources semble naturelle et donc inévitable et incontestable.

Mais bien sûr, ce n’est pas vrai. Les États façonnent, soutiennent et créent souvent des marchés, y compris des marchés néolibéraux. Le teint de ces marchés dépend de l'équilibre des forces de classe à un moment donné. Les marchés capitalistes, et l'inégalité et la dégradation qu'ils engendrent, sont une création politique et non un produit de la nature. La nature et la société (ainsi que les États et les marchés) sont inséparables – produites simultanément par les humains à travers des processus idéologiques, politiques et économiques.

Comprendre cela nous permet de remettre en question l'idée dominante de marchés naturels et libres et le potentiel émancipateur de la firme promis par Mackey.

Très bien, pourriez-vous dire. Les marchés libres n’existent pas et d’autres institutions comme les États comptent clairement. Mais comment ces autres institutions vont-elles arrêter le réchauffement climatique, la destruction de la forêt tropicale et l'extinction des espèces?

Les États, mis à part les grands acteurs, semblent plus faibles que jamais (avec moins d'autonomie, de pouvoir, d'autorité), et leur capacité à dire aux entreprises quoi faire est limitée par leur besoin de développement économique et leur appartenance à des organismes internationaux comme l'Organisation mondiale du commerce qui interdisent explicitement la plupart des restrictions environnementales.

D'un autre côté, les sociétés transnationales sont plus fortes que jamais. Une entreprise géante, comme Unilever ou Walmart, affecte chaque jour des millions de personnes dans le monde à travers ses chaînes d'approvisionnement mondiales. Les marchés libres n’existent pas, mais les entreprises sont peut-être encore le meilleur moyen, le plus sensé, de guérir la planète. Ils ont une portée, une influence et une capacité inégalée à coordonner l'action rapidement.

Dans l’histoire de Mackey, une société éclairée avec une mission positive qui honore toutes ses parties prenantes peut guérir la planète. Il dit qu'une entreprise peut créer un cycle vertueux de production et de consommation qui résistera à l'épreuve du temps si elle traite ses fournisseurs, ses travailleurs, sa communauté et l'environnement correctement.

Le «capitalisme conscient», bien qu'attrayant à certains égards, n'est pas une solution à la dégradation environnementale et sociale qui accompagne le système de production à but lucratif. Les «lois coercitives de la concurrence» sont incontournables dans le capitalisme, ce qui signifie que les philosophies commerciales conscientes seront de courte durée.

Plus important encore, même la production durable dans un système à but lucratif consommera et détruira les ressources de la planète. Les pratiques commerciales durables sont conçues pour rendre la production mondiale plus facile et plus rentable pour les entreprises dans un environnement mondial de plus en plus concurrentiel. Bien qu’elles permettent aux consommateurs de se sentir bien et d’améliorer l’efficacité et le gaspillage au niveau de l’unité, les éco-pratiques ne ralentissent pas la production et la consommation au niveau systémique. Ils accélèrent ces processus, dévorant les ressources à un rythme toujours plus rapide.

La popularité généralisée de la consommation éthique et de la politique de style de vie indique clairement que les gens se soucient de l'environnement et ne veulent pas détruire la planète. Mais l’entreprise ne peut pas être le moteur d’un projet radical de réduction de l’empreinte écologique de l’humanité. Les entreprises ne sont pas des institutions démocratiques et elles ne peuvent échapper aux impératifs du capitalisme.

Lorsque les consommateurs et les ONG environnementales canalisent leur désir de justice environnementale à travers l'entreprise, leurs désirs sont absorbés dans les stratégies commerciales de croissance et d'expansion. En nous concentrant sur l'entreprise, nous légitimons sa centralité et l'ensemble de l'architecture de production à but lucratif.

La société doit décider dans quel genre de monde elle veut vivre, et ces décisions doivent être prises à travers des structures et des processus démocratiques. Acheter de meilleures choses ne remplace pas le dur politique les choix que les sociétés doivent faire pour limiter la consommation et l'utilisation des ressources, et trouver un substitut à la béquille psychologique du consumérisme.

Les États semblent édentés face à la dégradation de l'environnement, mais ils ne sont pas intrinsèquement faibles. Ils représentent simplement l'équilibre existant des forces de classe. Si nous ne voulons pas vivre dans une friche environnementale, nous devons mettre en place des institutions démocratiques pour organiser la production et la consommation autour des besoins des humains et non des besoins du capital.

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