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Pourquoi les super-riches continuent de devenir plus riches

Cette semaine, le PDG d'Amazon, Jeff Bezos, a vu la plus forte augmentation de richesse en une journée jamais enregistrée pour un individu. En une seule journée, sa fortune a augmenté de 13 milliards de dollars. Compte tenu des tendances actuelles, il est en passe de devenir le premier milliardaire du monde d’ici 2026.

Les politiciens de droite affirment que l'extrême richesse est fonction du travail acharné, de la créativité et de l'innovation qui profite à la société. Mais les inégalités de richesse et de revenus se sont considérablement accrues dans la plupart des économies avancées ces dernières années. Les plus riches parmi les riches sont beaucoup plus riches aujourd'hui qu'ils ne l'étaient il y a plusieurs décennies, mais il n'est pas certain qu'ils travaillent plus dur.

Les économistes traditionnels proposent une version plus nuancée de cet argument. Ils affirment que l'augmentation spectaculaire de l'inégalité des revenus a été motivée par la dynamique de la mondialisation et la montée en puissance des «  superstars ''. Les entreprises et les dirigeants d'entreprise sont désormais en concurrence sur un marché mondial pour les capitaux et les talents, de sorte que les récompenses au sommet sont beaucoup plus élevées. – même si la concurrence contraint également les salaires pour beaucoup vers le bas de la distribution.

Selon ce point de vue, des niveaux élevés d'inégalité sont une récompense pour une productivité élevée. Les entreprises les plus productives attireront plus d'investissements que leurs homologues moins productifs, et leurs dirigeants, qui exécutent un travail beaucoup plus complexe que ceux qui gèrent de petites entreprises, seront récompensés en conséquence.

Mais là encore, le récit s'échoue au contact de la réalité. La productivité n'a pas augmenté parallèlement aux inégalités ces dernières années. En fait, aux États-Unis et au Royaume-Uni, la productivité a stagné depuis la crise financière – et aux États-Unis, elle est en baisse depuis le début du siècle.

Il y a une autre explication aux énormes profits des plus grandes entreprises du monde et aux énormes fortunes des super-riches. Pas une productivité plus élevée. Pas simplement la mondialisation. Mais la montée en puissance du marché mondial.

Bon nombre des plus grandes entreprises technologiques du monde sont devenues des oligopoles mondiaux et des monopoles nationaux. La mondialisation a joué un rôle ici, bien sûr – de nombreuses entreprises nationales ne peuvent tout simplement pas rivaliser avec les multinationales mondiales. Mais ces entreprises utilisent également leur taille relative pour faire baisser les salaires, éviter les impôts et arnaquer leurs fournisseurs, ainsi que pour faire pression sur les gouvernements pour leur accorder un traitement préférentiel.

Jeff Bezos et Amazon en sont un bon exemple. Amazon est devenue la plus grande entreprise américaine grâce à des pratiques anticoncurrentielles qui lui ont posé des problèmes avec les autorités de la concurrence de l’Union européenne. Les pratiques de travail dans ses entrepôts sont notoirement épouvantables. Et une étude de l'année dernière a révélé qu'Amazon était l'un des «évitateurs fiscaux les plus agressifs du monde».

Une des raisons pour lesquelles Amazon doit travailler si dur pour maintenir sa position de monopole est que son modèle commercial repose sur des effets de réseau qui ne se produisent qu'à une certaine échelle. Les entreprises technologiques comme Amazon gagnent de l'argent en monopolisant puis en vendant les données générées par les transactions sur leurs sites.

Plus il y a de personnes qui s'inscrivent, plus de données sont générées; et plus il y a de données générées, plus ces données sont utiles pour ceux qui les analysent. La monétisation de ces données est ce qui génère la plupart des retours d'Amazon: Amazon Web Services (AWS) est de loin la partie la plus rentable de l'entreprise.

Loin de représenter son utilité sociale, la valeur marchande d'Amazon – et la richesse personnelle de Bezos – reflète son pouvoir de marché. Et le pouvoir de marché croissant d'un petit nombre de grandes entreprises a en fait réduit la productivité. Cette concentration a également limité l’investissement et la croissance des salaires, car ces entreprises n’ont tout simplement pas à se concurrencer pour la main-d’œuvre, ni à innover pour surpasser leurs rivales.

En fait, ils sont beaucoup plus susceptibles d’utiliser leurs bénéfices pour racheter leurs propres actions ou pour acquérir d’autres entreprises qui augmenteront leur part de marché et leur donneront accès à davantage de données. La récente acquisition par Amazon de l’épicerie Whole Foods sera probablement la première de nombreuses initiatives de ce type de la part des entreprises technologiques. Plutôt que la logique darwinienne de la concurrence ou de la mort, les entreprises technologiques sont confrontées à un impératif différent: se développer ou mourir.

Les États soutiennent cette logique avec une politique monétaire exceptionnellement souple. Les faibles taux d'intérêt permettent aux grandes entreprises d'emprunter très facilement pour financer des fusions et acquisitions. Et l'assouplissement quantitatif – déclenché à une échelle sans précédent pour lutter contre la pandémie – a simplement servi à augmenter les prix des actions, en particulier pour les grandes entreprises technologiques.

À mesure que de plus en plus de domaines de notre vie seront soumis à la puissance des grandes technologies, la fortune de personnes comme Bezos continuera de monter. Leur richesse croissante ne représentera pas une récompense pour l'innovation ou la création d'emplois, mais pour leur pouvoir de marché, qui leur a permis d'accroître l'exploitation de leur main-d'œuvre, d'arnaquer les fournisseurs et d'éviter les impôts.

La seule véritable façon de s'attaquer à ces inégalités est de démocratiser la propriété des moyens de production et de commencer à remettre les décisions clés de notre économie au peuple. Mais on peut s’attendre à ce que même les sociaux-démocrates, qui ne mènent pas de politiques de transformation, puissent soutenir des mesures comme l’impôt sur la fortune.

«Reconstruire en mieux» après la pandémie sera impossible sans une telle taxe – et la grande majorité des électeurs travaillistes et conservateurs soutiennent une telle approche, selon un récent sondage. Et pourtant, il semble que les dirigeants du Labour se retirent de l’idée.

Dans une interview l’autre jour, on m’a demandé pourquoi nous devrions nous soucier de la richesse de Jeff Bezos si elle améliore la situation de tout le monde. Mais les inégalités extrêmes générées par le capitalisme moderne rendent évident ce que les marxistes connaissent depuis des décennies: les super-riches génèrent leur richesse. au dépend des travailleurs, de la planète et de la société dans son ensemble.

Dans une société rationnelle et juste, les vastes ressources d'une petite élite seraient utilisées pour résoudre nos problèmes sociaux.

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