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S'éloigner des crimes de guerre

Le 10 février 1976, la Grande-Bretagne a été aussi proche que jamais de l'interdiction des mercenaires. Lorsque le Premier ministre Harold Wilson s'est adressé au Parlement ce jour-là, nombre de ses collègues du Parti travailliste s'attendaient à ce qu'il interdise les armées privées.

L'ambiance était fébrile. Quelques jours auparavant, quatorze mercenaires britanniques avaient été massacrés en Angola par leur propre commandant, un ancien parachutiste et voleur nom de guerre «Colonel Callan». Beaucoup de ses hommes s'étaient rendus en Angola à la vue des détectives des aéroports de Londres, qui ne semblaient pas disposés ou incapables de les empêcher de rejoindre les forces anti-marxistes en Afrique australe.

Wilson a dit qu'il était "dérangé" par ce qu'il a appelé une "entreprise sanglante" et a fustigé la seule loi du livre des lois qui traite des mercenaires, la loi sur l'enrôlement étranger, comme inadéquate. Depuis l'adoption de la loi un siècle plus tôt en 1870, personne n'a été condamné en vertu de cette loi. "Il suffit de lire ce qu'il dit sur les principautés, les pouvoirs, les peshwas et tout le reste", a méprisé Wilson, en annonçant que Whitehall "préparerait le terrain pour toute modification nécessaire de la loi".

Cependant, il a rencontré des obstacles presque immédiatement. D'abord de l'opposition conservatrice dirigée par Margaret Thatcher, puis des éléments radicaux de son propre parti, et enfin des fonctionnaires réactionnaires au plus profond de Whitehall. Thatcher a parlé au nom de ses électeurs juifs à Finchley, dont certains avaient servi dans l'armée israélienne pendant la guerre de Yom Kippour. Une interdiction aux citoyens britanniques d'aller se battre pour des armées étrangères pourrait les criminaliser. "Cela, je suis sûr, est compris par tout le monde", la rassura Wilson.

Julian Amery, un ancien ministre conservateur belliciste et membre du Club du lundi dont le frère avait été pendu pour avoir diffusé de la propagande nazie, a également fait part de ses préoccupations. Amery a pris la parole pour défendre les mercenaires, déclarant au Parlement: «  Beaucoup d'entre nous estiment que les puissances occidentales devraient collectivement organiser l'aide aux forces pro-occidentales et anti-communistes en Angola et qu'en l'absence d'une telle aide, interférer avec l'afflux de véritables volontaires dans les forces pro-occidentales en Angola reviendrait à devenir les complices d'agresseurs cubains et soviétiques. »

Son point de vue a reçu un soutien improbable de l'autre côté du spectre politique. Les chiffres du travail ont rappelé au Parlement "la contribution courageuse apportée à la cause républicaine espagnole par certains de nos propres collègues", faisant référence aux socialistes britanniques qui ont combattu la dictature fasciste de Franco dans les années 1930. Il est apparu que les combattants étrangers pouvaient trouver grâce sur les flancs droit et gauche de la politique britannique, selon la cause en question.

La réponse de Wilson à ce dilemme fut un fudge britannique classique. Il a créé une commission d'enquête pour examiner une éventuelle loi contre les mercenaires et a demandé à un membre de l'establishment, Lord Diplock, de la présider.

Diplock a entrepris cette tâche en sollicitant les départements de Whitehall, où le personnel a vigoureusement débattu de la définition de «mercenaire». Un responsable a averti Diplock que les Gurkhas népalais, qui étaient régulièrement employés par l'armée britannique, pouvaient être considérés comme des mercenaires. Un autre a indiqué que les soldats britanniques prêtés aux régimes du Golfe (soi-disant personnel de service de prêt ou LSP) pourraient tomber sous le coup d'une interdiction des mercenaires. Le ministère de la Défense a également approuvé les demandes de vétérans britanniques qui voulaient servir dans l'armée de l'Afrique du Sud de l'apartheid.

Et il y avait un autre facteur à considérer. Le ministère des Affaires étrangères et du Commonwealth (FCO) a employé une société de sécurité privée britannique, KMS Ltd, pour garder ses diplomates à Beyrouth et à Buenos Aires. Un fonctionnaire de Whitehall s'est exclamé: "J'apprécie le contrat du FCO avec eux qui fournit une protection armée professionnelle de haut niveau à court terme aux ambassadeurs menacés".

Le KMS était dirigé par d'anciens commandants du Special Air Service (SAS) tels que le colonel Jim Johnson, ancien aide de camp de la reine et l'un des mercenaires les plus expérimentés de Grande-Bretagne. Après avoir quitté le SAS, Johnson a utilisé le sous-sol de sa maison de ville de Chelsea pour commander une guerre secrète au Yémen dans les années 1960, combattant les forces républicaines locales qui étaient soutenues par le président égyptien Nasser. L'entreprise meurtrière de Johnson au Yémen était soutenue par le MI6, mais elle était aléatoire et n'avait pas de nom officiel. Ses hommes ont qualifié cette entreprise lâche de Beni Johnson, L'arabe pour les enfants de Johnson – il avait la sensation d'une entreprise familiale, comme Johnson and Sons.

En 1975, Johnson a rebaptisé son organisation sous le nom de KMS Ltd, ou Keenie Meenie Services, avec des bureaux à South Kensington pour le recrutement et des comptes enregistrés à l'étranger dans des paradis fiscaux tels que Jersey et les îles Caïmans. Le nom de l'entreprise, Keenie Meenie, était basé sur l'argot arabe pour des opérations d'infiltration ou de déni, qui semblait résumer sa relation trouble avec l'État britannique.

Il y avait certainement une porte tournante de personnel entre le ministère de la Défense et le KMS. Pendant de nombreuses années, l'un des directeurs fondateurs de la société, le major David Walker, était simultanément officier de réserve dans l'armée britannique.

Il existe également des liens financiers directs entre Keenie Meenie et le ministère des Affaires étrangères, ce qui entrave la tentative terne de Diplock de définir et de proscrire clairement les mercenaires. Un responsable a averti: «Si KMS Ltd était légiférée En passant aucun service de remplacement comparable ne serait à la disposition du service diplomatique. »Un autre KMS décrit avec obligeance comme« une entreprise réputée dans son secteur d'activité, employée par exemple par Sheikh Yamani (le ministre du Pétrole d'Arabie saoudite) comme probablement le meilleur et certainement le plus fiable des gardes du corps contractuels. dans le monde.'

Le département du Moyen-Orient du FCO l’a exprimé le plus franchement lorsqu'on lui a demandé s’il soutiendrait une interdiction des mercenaires. "Notre ferme préférence est de ne pas légiférer du tout", a expliqué un responsable. "Nous devons leur présenter (aux ministres) les avantages de ne rien faire du tout."

Ces inquiétudes se sont répandues dans la machine de Whitehall, paralysant les tentatives du gouvernement travailliste d’interdire les mercenaires. Cette inaction verrait KMS gagner plus de contrats dans les ambassades britanniques: aux Pays-Bas, après que l'IRA a assassiné l'ambassadeur du Royaume-Uni là-bas, et au Salvador et en Ouganda en pleine guerre civile.

La relation entre Keenie Meenie et Whitehall était si chaleureuse que lorsque Margaret Thatcher est devenue Premier ministre, elle a exprimé sa surprise de voir que la protection diplomatique était sous-traitée à une entreprise privée. Contrairement à son programme de privatisation plus large, Thatcher a en fait demandé à ses collègues du cabinet d'explorer si la police militaire royale pouvait garder les diplomates au lieu du KMS.

Cependant, il faudra un certain temps avant que sa proposition ne soit mise en œuvre et, en 1982, KMS reçut un contrat de Foreign Office en Uruguay pendant la guerre des Malouines avec l'Argentine voisine. Par la suite, la relation de l’entreprise avec le gouvernement de Sa Majesté est devenue plus subtile, KMS ayant soigneusement diversifié son portefeuille.

Le contrat ougandais a été remplacé par un accord visant à protéger le personnel de la Commission européenne à Kampala. Pendant ce temps, l'un des directeurs de l'entreprise, le major Walker, a démissionné des réserves de l'armée britannique et a été élu conseiller conservateur dans la ville endormie d'Esher, dans le Surrey, où il s'est mobilisé contre le bruit des avions.

Derrière cette façade respectable, l'entreprise a pris des contrats beaucoup plus risqués, qui lui permettraient d'exercer du pouvoir et d'accumuler des richesses à une bien plus grande échelle. Walker est allé à Washington et le colonel Johnson a noué des liens avec le président de droite du Sri Lanka, Junius Richard Jayewardene.

Sri Lanka, une ancienne colonie britannique, a été engloutie par un conflit entre sa majorité bouddhiste cinghalaise au pouvoir et la minorité tamoule assiégée, qui exigeait un État distinct dans le nord de l'île. En réponse, le président Jayewardene a engagé KMS pour mettre en place une nouvelle unité de commando de police, le Special Task Force (STF).

Le premier instructeur en chef de l'unité était un vétéran du SAS connu sous le nom de Ginger Rees, qui a quitté l'armée britannique quelques jours seulement avant son arrivée au Sri Lanka. En quelques mois, cette unité d'élite s'était déchaînée à Point Pedro, la pointe la plus septentrionale du Sri Lanka, tuant entre six et dix-huit civils, et avait pris part à l'incendie criminel de la bibliothèque du Hartley College, qui abritait des milliers de précieux manuscrits, en septembre 1984. .

Cet outrage n'a pas alarmé les diplomates britanniques et le secrétaire à la Défense du Sri Lanka a pu se rendre à Londres le mois suivant pour rencontrer le KMS. Il a également eu droit à un déjeuner du dimanche avec le constable en chef de la Royal Ulster Constabulary (RUC) à Belfast, pour recueillir des conseils sur leur gestion des troubles.

La guerre au Sri Lanka a continué de s'intensifier, les rebelles tamouls prenant le dessus militairement et forçant un cessez-le-feu au milieu de 1985. Au début des pourparlers de paix fragiles, le KMS a secrètement fourni des pilotes pour piloter la flotte de hélicoptères de combat du Sri Lanka, une décision qui ferait pencher la balance du pouvoir contre les rebelles tamouls – qui n'avaient pas leur propre puissance aérienne.

Dans une tactique bizarre et horrible, des grenades ont été armées, placées dans des verres à vin, puis larguées des hélicoptères sur les Tamouls en contrebas. Lorsque le verre s'est brisé, la grenade a explosé. Des dizaines de civils tamouls ont été tués par des hélicoptères pilotés par des pilotes du KMS au cours des trois années suivantes.

L'entreprise a également lancé un programme de formation militaire plus complet, qui a vu son personnel instruire des commandos, des officiers, des gardes et des tireurs d'élite de l'armée sri-lankaise. Ils ont également installé des cadres supérieurs du KMS dans la salle des opérations militaires et fourni des conseillers en renseignement, ce qui laisse entrevoir la possibilité d'une responsabilité au niveau du commandement pour les crimes de guerre perpétrés par des unités sri-lankaises.

Lorsque les ministres de Thatcher ont parfois exprimé leur inquiétude quant à l’étendue de l’implication du KMS dans la guerre du Sri Lanka, en particulier les pilotes, le réseau de vieillards est passé à l’action. Le meilleur homme au mariage du colonel Johnson avait été Sir Anthony Royle, qui était vice-président du Parti conservateur jusqu'en 1983 et un proche confident de Thatcher.

Les subtiles interventions privées de Royle ont adouci les eaux entre Whitehall et KMS, permettant à la société de poursuivre son travail au Sri Lanka avec quelques ajustements symboliques pour apaiser les diplomates nerveux. Il n'était pas le seul.

Lorsque la Force opérationnelle spéciale formée par le KMS a tué quatre-vingt-cinq civils tamouls dans la ferme de crevettes de Kokkadicholai en janvier 1987, le ministre conservateur de l'Immigration, David Waddington, s'est rendu au Sri Lanka pour une mission d'enquête. Il est parvenu à la conclusion perverse qu'une nouvelle assistance du KMS aux forces sri-lankaises "serait la bienvenue", malgré le fait que les unités entraînées par la société devenaient de plus en plus meurtrières.

De retour à Londres, un vétéran de l'armée britannique qui prétendait représenter la société s'est approché de l'ambassade américaine pour demander de l'aide pour former les moudjahidin afghans aux opérations de sabotage contre les Soviétiques. Il est clair que l'entreprise avait de grandes ambitions, mais la censure omniprésente au Royaume-Uni et aux États-Unis empêche le public de savoir jusqu'où cette liaison est allée.

Pendant ce temps à Washington, Walker s'était lié d'amitié avec le colonel Oliver North. Ce marin américain non conformiste dirigeait une armée Contra clandestine au Nicaragua, dans le but de renverser le gouvernement sandiniste de gauche démocratiquement élu du pays.

Walker a reçu des milliers de dollars pour fournir des pilotes KMS aux missions de ravitaillement de Contra et a aidé à bombarder un hôpital à Managua, la capitale du Nicaragua. Bien que personne n'ait été tué, la couverture de Walker a été détruite lorsque les enquêteurs ont par la suite fait une descente dans le bureau de North et ont trouvé une référence manuscrite à KMS sur un document dans son coffre-fort.

Le Congrès américain a ensuite contraint North à témoigner de sa guerre non autorisée au Nicaragua. Des détails sur Keenie Meenie ont été versés au goutte à goutte dans le dossier public, ce qui a déclenché des questions gênantes au Parlement britannique de la part de députés qui ont demandé à savoir ce que faisaient les mercenaires britanniques au Nicaragua.

Alors que Thatcher esquivait les questions hostiles à Londres, Walker a rapidement restructuré l'entreprise et rendu sa société sœur Saladin Security plus importante, réduisant le travail de Keenie Meenie au Sri Lanka. Cependant, le contrat le plus lucratif de l’entreprise s’est poursuivi sans relâche. C'était à Oman, où il avait mis en place les Forces spéciales du Sultan, une unité d'élite contre-insurrectionnelle, dirigée par les commandants du KMS.

Malgré les démentis des ministres de la défense au Parlement au sujet de tout contrat officiel avec le KMS, les forces spéciales du sultan ont été autorisées à s'entraîner à la base SAS de Hereford, ainsi qu'avec les policiers coloniaux britanniques à Hong Kong.

Dans un signe que Walker avait encore des amis puissants, Archibald Hamilton, un ancien ministre conservateur de la Défense, a rejoint le conseil d'administration de Saladin en tant que directeur en 1993. La porte tournante tournait à nouveau – Hamilton siège maintenant à la Chambre des Lords.

Bien que KMS ait depuis longtemps disparu de la scène de la sécurité privée, Saladin survit. Au moment de la rédaction de cet article, en décembre 2019, Walker est resté coté sur Companies House en tant que directeur de Saladin Security, utilisant la même adresse de South Kensington d'où Keenie Meenie a recruté des mercenaires pour combattre au Sri Lanka dans les années 1980.

Trois décennies après que l'entreprise a quitté le Sri Lanka, aucun membre de Keenie Meenie n'a jamais été tenu pour responsable des atrocités perpétrées contre des civils tamouls. Le vide anarchique laissé par le Parlement et Diplock en 1976 a eu de lourdes conséquences.

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