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Un héros de Cable Street

Avec la mort de Max Levitas, décédé en 2018 à l'âge de 103 ans, la Grande-Bretagne a perdu l'une de ses personnalités radicales les plus aimées. Un fils adoptif de Londres, et le extrémité est en particulier, Max était une figure dominante dans sa communauté locale, un vétéran de Cable Street et largement respecté pour son ardente défense des travailleurs contre le racisme et l'oppression.

Ses parents Harry Levitas et Leah Rick appartenaient à la génération de jeunes juifs qui ont fui vers l'ouest les pogroms antisémites et la pauvreté endémique de l'empire tsariste. Ayant quitté leurs patries respectives de Lituanie et de Lettonie, ils se sont rencontrés à Dublin en 1913. Là, ils se sont mariés et se sont installés dans la communauté juive très soudée basée autour du quartier de Portobello de la capitale irlandaise. Max est né en 1915 dans le même quartier de «Petite Jérusalem» que James Joyce a choisi comme résidence de Leopold Bloom à Ulysse.

Les premières années de Max ont été marquées par la lutte de l’Irlande pour la liberté. En tant que bébé, il a survécu au Soulèvement de Pâques de 1916, qui était organisé par le républicain socialiste James Connolly, un candidat au conseil local qui avait imprimé des tracts électoraux en yiddish. Max s'est rappelé plus tard comment, pendant la guerre d'indépendance, sa mère avait tenté de le protéger, lui et ses frères et sœurs, des balles projetées dans les maisons par les Black and Tans (unités auxiliaires britanniques) en plaçant des coussins sur les fenêtres.

Son père Harry, qui avait été un camarade de Connolly, était tailleur de métier, et son activité au sein de l’Union internationale des presseurs et des machinistes (connue localement sous le nom d ’« Union juive ») l’a amené dans une guerre perpétuelle avec les patrons des ateliers de misère de Dublin. Une fois qu'Harry a été mis sur liste noire par pratiquement tous les employeurs de vêtements de la capitale irlandaise, la famille Levitas a déménagé à Glasgow, puis à Stepney au cœur de l'East End de Londres.

Après avoir commencé à travailler comme tailleur en 1929, Max se jeta tête la première dans le mouvement ouvrier, rejoignant la Ligue des jeunes communistes (YCL). Après s'être heurté à la police lors de plusieurs manifestations, il finit par se retrouver dans de véritables problèmes en 1934 lorsque, à l'âge de dix-neuf ans, il fut arrêté pour avoir peint des slogans antifascistes sur la colonne Nelson de Trafalgar Square. Accompagné de Jack Clifford, un autre membre de la YCL, Max est monté sur la colonne pour endiguer les slogans: «Tout le monde le 9 septembre pour combattre le fascisme», «à bas le fascisme» et «combattre le fascisme».

S'étant rendus dans un café voisin pour laver les taches de peinture incriminantes de leurs mains, les deux hommes sont revenus sur les lieux pour inspecter leur travail, mais ont été immédiatement arrêtés par des policiers qui ont repéré de la peinture blanche sur leurs chaussures. Bien que Max ait affirmé ne "avoir pris aucune part" aux slogans, il a été condamné à une amende de 10 £ – près de 700 £ dans les chiffres d'aujourd'hui. Cependant, il était heureux que l'affaire soit imprimée dans l'édition du jeudi 7 septembre du Fois, puisque le seul but de l'action était de faire connaître l'opposition à un grand Union britannique des fascistes (BUF) rallye samedi à Hyde Park.

Son esprit de but reflétait un désespoir croissant dans le mouvement socialiste de cette période. De Berlin à Vienne et à Paris, la situation internationale était sombre pour la gauche et les communistes britanniques étaient déterminés à passer à l'offensive. En juin 1934, des communistes perturbant une réunion de la BUF à Olympie, Londres, furent brutalement battus par des stadiers fascistes, incitant même des députés conservateurs comme Geoffrey Lloyd à exprimer leur révulsion face à la démonstration de violence fasciste.

Ayant appris les leçons d'Olympie, le mouvement communiste a ensuite remporté une victoire pour l'antifascisme à Hyde Park. Pour citer un Travailleur quotidien titre, les plus de cent mille antifascistes ont réussi à «noyer les chemises noires dans une mer d'activités de la classe ouvrière». Cet événement a tempéré l'enthousiasme de Oswald MosleyLes hommes, qui sont devenus de plus en plus réticents à organiser des rassemblements dans les villes ouvrières.

En tant que secrétaire de branche du YCL dans la région du Mile End de Stepney, Max était déjà un jeune mais bien connu vétéran d'un mouvement en pleine croissance. En effet, il a même été le destinataire d'une vérification de nom par Mosley lui-même, dégoulinant d'insinuations antisémites:

Ragotski, Schaffer, Max Levitas, Fenebloom, Hyam Aarons, Sapasnick. . . Anciens noms anglais: trente-deux d'entre eux sur soixante-quatre condamnés depuis juin dernier pour attentats contre les fascistes. Trente-deux noms de ce personnage. (A) soulèvement spontané du peuple britannique contre le fascisme?

Le ton raciste du discours de Mosley reflétait un virage stratégique pour le BUF, qui a commencé à reconnaître les gains qu’ils pouvaient faire en poussant la politique anti-juive. En tant qu'organisation, le BUF comptait cinquante mille membres en juillet 1934, mais était tombé à un dixième de ce nombre à la fin de 1935. Organisation dans les quartiers «chrétiens» de l'est de Londres tels que Bethnal Green, Shoreditch et Hoxton , les fascistes se sont reconstruits grâce à la création de campagnes anti-juives qui ont nourri une hostilité déjà active envers le peuple juif. En mars 1936, le BUF était remonté à environ dix mille en nombre, concentrant de plus en plus son appel vers les personnes intéressées par la violence politique, attaquant le peuple juif et perturbant les réunions «rouges».

Les tensions croissantes entre fascistes et antifascistes atteignirent de nouveaux sommets lorsque le BUF annonça qu'il marcherait dans l'East End le 4 octobre 1936. L'idée était que Mosley marcherait depuis Tower Hill, où il pourrait se pavaner de manière provocante contre les «rats et la vermine». du caniveau de Whitechapel. À l’époque, Max travaillait comme presseur de tailleur dans la rue commerçante animée. En entendant parler de la marche, il a pensé que «s'ils marchaient, il y aurait des morts, parce que les gens d'ici en ont assez».

Les syndicats, les groupes d’entraide et le Conseil du peuple juif contre le fascisme et l’antisémitisme, initié par les communistes, sont entrés en action, collectant rapidement une pétition de cent mille noms appelant le ministre de l’Intérieur, John Simon, à interdire la marche. Simon a refusé, et le mouvement ouvrier et la communauté juive ont lancé une campagne féroce consistant à tenir des réunions de rue, à frapper aux portes, à dessiner des slogans sur les murs et à faire passer le mot dans les usines à exhorter les gens – «tout le monde le 4 octobre.e! »

Le matin du 4, plusieurs milliers de fascistes se sont rassemblés dans la rue Royal Mint, attendant leur chef. À un demi-mile de là, d'innombrables East Enders encombraient les environs de Gardiner’s Corner. Les tentatives de la police pour repousser les foules pour faire de la place aux chemises noires ont été infructueuses et la foule a riposté.

La situation s'est rapidement aggravée, les travailleurs arrachant les pavés des rues; un conducteur de tram communiste a même abandonné son véhicule pour qu'il puisse être utilisé comme barricade. Quand un infiltrateur antifasciste dans les chemises noires a informé l'organisateur communiste Phil Piratin que Mosley se dirigeait vers le bas Cable Street, il a dépêché des fourgons haut-parleurs pour dire aux gens de se diriger vers les barricades qui y avaient déjà été construites. Lorsqu'il est devenu clair que la police n'était pas en mesure de combattre les masses armées qui se tenaient derrière les barricades le long de Cable Street, les chemises noires ont été escortées à cinq kilomètres jusqu'à Embankment et ont reçu l'ordre de se disperser. La marche a été abandonnée.

Max, qui était l’un des messagers du Parti communiste ce jour-là, se souvenait vivement des scènes, se rappelant comment les travailleurs jetaient des billes par terre pour faire glisser les chevaux de la police, et le sentiment de victoire:

Lorsque nous avons appris que la marche avait été dissoute, il y avait une teinte et un cri parmi les gens de Gardiner’s Corner. Les drapeaux montaient énormément – les drapeaux rouges et autres. . . les gens crient «Nous avons gagné!» Le seul slogan dont je me souvienne à ce jour était «No Pasarán» («Ils ne passeront pas»). C'était le slogan que nous avons crié – c'était un slogan de victoire.

Suite aux événements de Cable Street, le mouvement de Mosley a commencé à reculer, bien que de nombreux antifascistes – comme le frère de Max, Maurice – aient vu les événements comme un signal d'alarme et se sont portés volontaires pour les Brigades internationales pour défendre la République espagnole contre Franco, Hitler, et Mussolini.

Max, cependant, s'était lancé dans l'organisation du mouvement des immeubles en plein essor dans l'Est de Londres. Au milieu des années 1930, les actes de protestation des locataires refusant de payer le loyer sont devenus un phénomène sporadique dans les immeubles sordides de Stepney, et les communistes locaux ont vu le potentiel d'unir les réseaux informels créés dans ces luttes.

À l’automne 1937, la Stepney Tenant’s Defence League a été fondée dans une pièce de l’immeuble Paragon Mansions, et a immédiatement commencé à diriger les efforts visant à créer une résistance collective de masse contre les propriétaires de bidonvilles. Bientôt, la Ligue comptait 7 500 membres et avait répandu une vague de grèves des loyers dans les bidonvilles de Stepney.

En février 1939, Max fut un organisateur d'une grève des loyers particulièrement conflictuelle lorsque les propriétaires des manoirs Langdale et Brady Street, où vivait Max, cherchaient à augmenter le loyer. En réponse, les locataires ont jeté des barricades, empilé du bois sur les escaliers et affiché un avis de défi disant: «le propriétaire ne passera pas».

Les deux bâtiments étaient effectivement en état de siège. Sur le chemin de l'école, les enfants étaient hissés dans leurs appartements par leurs parents sur des cordes, et même les laitiers devaient obtenir des «permis» de ligue avant de pouvoir accoucher dans les bâtiments.

En juin, les autorités étaient exaspérées et ont ordonné un raid. Près d'une centaine de policiers ont franchi les barricades et ont combattu les locataires, qui s'étaient armés de casseroles et de pelles. Cette provocation a attiré l'attention nationale sur la grève des loyers et a travaillé contre les propriétaires: les députés travaillistes ont commencé à poser des questions au parlement sur les plans du gouvernement pour améliorer les conditions de vie déplorables à Stepney, et un rassemblement de la YCL de quinze mille personnes pour la défense de la les locataires se sont soldés par des batailles rangées avec la police. La pression était trop forte: les deux propriétaires ont négocié un accord avec les locataires qui était clairement une victoire décisive pour Max et ses voisins.

Bien que le gouvernement ait suspendu le loyer avec le début de la Seconde Guerre mondiale, la fin du temps de paix n'a pas marqué la fin de la lutte pour une provision adéquate. Le 14 septembre, 1940 – une semaine après Le blitz – Max a aidé à organiser une invasion de l'hôtel Savoy pour protester contre l'inégalité des souffrances lors du bombardement, qui a coûté la vie à des milliers de Londoniens. Il était facile d'ignorer les gens vulnérables de la classe ouvrière, a dit Max un jour, «si vous étiez assis au sous-sol d'un très bel hôtel. Nous avons donc décidé de marcher sur un.

Avec l'aide de serveurs sympathiques, des dizaines de manifestants ont occupé l'abri antiaérien de l'hôtel de luxe, le groupe ayant publié une déclaration selon laquelle «si c'était assez bon pour les riches, c'était assez bon pour les travailleurs de Stepney et leurs familles.» Les reportages sur l'événement ont déclenché une série d'incidents similaires – des foules de personnes ont franchi les lignes de police et ont utilisé des pieds-de-biche pour pénétrer dans les stations de métro pendant les bombardements allemands. À la fin de septembre 1940, le gouvernement avait concédé et on estimait que soixante-dix-neuf stations de métro servaient d'abris à environ 177 000 personnes.

En 1945, Max faisait partie des dix communistes qui ont fait sensation lorsqu'ils ont été élus conseillers à Stepney. Il a été élu en fonction grâce à ses antécédents avérés de lutte contre l'injustice. L'organisateur communiste et «commandant rouge» de Cable Street, Phil Piratin, était également élu au parlement sur un ticket communiste, cimentant Stepney comme un bastion radical. Même pendant la guerre froide, de nombreux conseillers communistes de Stepney ont continué d’être réélus grâce à la gratitude de la communauté locale pour leur dévouement personnel à la région et à ses habitants; Max lui-même a continué de siéger au conseil jusqu'aux années soixante.

Comme Max est devenu une sorte de trésor national, il n'a jamais cherché à cacher la tradition politique dont il était issu. Lorsque la Ligue de défense anglaise a tenté de traverser l'East End en 2013 dans une tentative claire de lancer un pogrom anti-musulman, Max a dit à la foule comment voir des milliers de jeunes Bengalis se déplacer pour tenir les rues de l'extrême droite lui a rappelé son propre jeunesse.

Il les a exhortés à maintenir leur force non seulement contre l'extrême droite, mais aussi contre le gouvernement conservateur-libéral en place, en disant (sous des acclamations énormes): «Oui, je suis un communiste. Je suis pour le mouvement communiste et pour le socialisme dans ce pays. Cependant, Max a rejeté l'idée que sa politique était centrée sur le désir de «forger un État communiste, comme en Union soviétique» (bien que son frère, Maurice, ait travaillé comme enseignant en République démocratique allemande pendant plusieurs années). Il une fois résumé les motivations des communistes de sa génération dans les termes suivants:

Nous voulions nous assurer que les travailleurs ordinaires d'Angleterre puissent mener une vie décente – ne pas être au chômage, que les gens ne soient pas expulsés de chez eux alors qu'ils ne pouvaient pas payer leur loyer, que les gens n'étaient pas sans-abri, comme tant d'autres. vivent aujourd'hui avec leurs parents et sont entassés dans des chambres.

Un ami en correspondance avec la nièce de Max, Ruth, a mentionné que lorsque Max a entendu parler de la attaque d'extrême droite sur la librairie socialiste Bookmarks à Londres en 2018, il a commenté: "La lutte continue – c'est une longue lutte." Plus d’un siècle depuis ses débuts, la longue lutte de Max Levitas est terminée. Le système sur lequel il s'est battu en boite – mais la lutte contre ce système le fait aussi.

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