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Vous ne pouvez pas «obtenir un emploi dans le cyber» avec un gouvernement commuté

En début de semaine, le gouvernement a provoqué un tollé sur les médias sociaux en donnant une touche moderne au message des conservateurs aux personnes qui ont perdu leur emploi dans les années 1980. «Montez à vélo» est devenu «trouver un emploi dans le cyber» alors que nous nous précipitons vers le chômage de masse cet hiver. C’est donc une coïncidence frappante que nous terminions la semaine avec une mise à jour sur les progrès du gouvernement dans la mise à niveau du réseau à large bande du Royaume-Uni – l’infrastructure même sur laquelle reposent ces emplois et une grande partie de son programme de nivellement.

Le tableau dressé aujourd’hui par le rapport «Améliorer le haut débit» du National Audit Office est préoccupant. Il y a dix ans, le gouvernement a établi un plan pour que le Royaume-Uni dispose du «meilleur» réseau à large bande ultra-rapide d'Europe. Pourtant, aujourd'hui, le Royaume-Uni n'est pas premier, mais huitième. 1,6 million de foyers et d’entreprises n’ont toujours pas accès à des vitesses ultrarapides (définies comme 30 mégaoctets par seconde); quelque 600 000 locaux ne peuvent même pas obtenir 10 mégaoctets par seconde; et le programme de déploiement ultrarapide du gouvernement devrait rater son échéance de quatre ans.

Ce qui est vraiment inquiétant, c'est que tout cela est le bien nouvelles. Sur le haut débit capable de gérer le gigabit (vitesses allant jusqu'à 1 000 mégaoctets), le rapport NAO classe le Royaume-Uni au 27e rang sur 28 pays européens et aujourd'hui, seuls 14% des locaux disposent d'une connexion fibre complète. Alors que le gouvernement s'est engagé lors des élections générales à garantir le déploiement des vitesses gigabit dans tout le pays d'ici 2025, il semble maintenant avoir rétrogradé cela à «  aller aussi loin que possible '' et il existe un consensus croissant dans l'industrie selon lequel l'original la cible sera manquée.

La raison en est assez claire d'après l'article de NAO. L'infrastructure pleine fibre (ou compatible Gigabit) est beaucoup plus difficile à fournir que le très haut débit et la subvention de 5 milliards de livres sterling que le gouvernement s'est engagé à payer aux fournisseurs commerciaux pour la déployer dans les zones rurales ne sera même pas appliquée avant l'automne de l'année prochaine. Pour exprimer ce que cela signifie en termes simples: le déploiement d'un projet beaucoup plus difficile devra aller à plus que deux fois la vitesse que nous avons vue avec un programme beaucoup plus simple au cours de la dernière décennie. Et il devra obtenir quatre fois plus vite que ce que nous gérons actuellement.

Il est notoire que les travaillistes ont participé aux dernières élections en proposant une alternative à laisser les choses au marché et à subventionner les fournisseurs commerciaux. Il a proposé à la place de ramener BT dans la propriété publique afin de construire un réseau large bande public à fibre complète. Il y avait plusieurs arguments solides pour cela. De manière cruciale, les propres recherches du gouvernement ont montré qu’un seul fournisseur d’infrastructure pouvait être plus rapide et économiser 12 milliards de livres sur les seuls coûts de construction en évitant que le pays ne paie pour plusieurs réseaux différents, tous assis côte à côte, dans les zones les plus rentables.

Cela semble absurde, mais c’est le plan du gouvernement. Comme le souligne le NAO, le risque est que les foyers ruraux et les entreprises qui ont été laissés pour compte au cours de la dernière décennie soient à nouveau laissés pour compte, creusant davantage la fracture numérique. Et le NAO soulève d’autres points intéressants sur les plans du gouvernement. De manière révélatrice, il dit que le fait d’avoir plusieurs propriétaires de notre infrastructure à large bande «ne s’est pas traduite par une concurrence accrue ou de meilleurs résultats pour les consommateurs» – ce que l’approche gouvernementale axée sur le marché avec de vastes subventions publiques est censée offrir.

En fait, les petits opérateurs privés se sont retrouvés avec des monopoles dans différentes parties du pays et les consommateurs ne peuvent rien y faire. Il est donc inquiétant que le gouvernement envisage maintenant de conclure quelque 1 200 contrats différents pour payer le haut débit compatible Gigabit dans les seules zones rurales. Et ce n’est pas un point idéologique – c’est vraiment important. Depuis sa privatisation en 1984, BT a versé plus de 54 milliards de livres de dividendes aux valeurs actuelles. Cela aurait pu payer deux fois plus pour le Royaume-Uni un réseau large bande à fibre complète. Ou oui, cela aurait pu aider à couvrir les coûts du haut débit gratuit – il suffit de penser à tous les cyber-jobs que nous aurions alors.

Si le rapport du NAO porte sur le haut débit, les problèmes qu’il a mis en évidence seront bien connus de tous ceux qui ont examiné la privatisation, la libéralisation et la réglementation de ce qui était autrefois des services publics au cours des dernières décennies. La mise à niveau de nos infrastructures comme le haut débit est absolument cruciale pour l'avenir (du nivellement au changement climatique) et les questions de concurrence, de propriété et de contrôle – et ce qu'elles signifient pour nos fractures numériques financières et géographiques – sont celles que nous devrions tous nous poser. Il est décourageant que des parties de la gauche aient apparemment écarté tous ces problèmes avec une analyse qui commence et se termine par «les bus, pas le haut débit». Mais ce sont les conservateurs qui sont au pouvoir et les questions difficiles du rapport d’aujourd’hui sont pour le gouvernement.

La dernière pensée ici devrait être là où nous avons commencé; les emplois et les travailleurs de l'industrie sont presque universellement négligés dans ces débats. Ayant maintenu le pays connecté en tant que travailleurs essentiels au cours des six derniers mois, c'est incroyable que BT menace maintenant son personnel de licenciement obligatoire. Et les nouveaux fournisseurs privés encouragés par le gouvernement sapent leurs conditions générales en s'appuyant sur le personnel des agences et les sous-traitants plutôt que de créer des emplois technologiques pour l'avenir à long terme. Avec les 5 milliards de livres qu'il a engagés, le gouvernement doit utiliser son pouvoir d'achat pour promouvoir un bon travail dans l'ensemble du secteur et pour protéger les emplois existants menacés.

Au début de l'été, le TUC a également appelé le gouvernement à proposer un investissement supplémentaire de 3,5 milliards de livres sterling pour créer 40 000 postes supplémentaires dans le cadre d'une reprise verte. Il peut et doit encore le faire – pour vraiment monter de niveau dans tout le pays, pour créer et soutenir les cyberemplois dont il a besoin et pour s'assurer que l'objectif de 2025 a une chance d'être atteint. Comme le souligne le rapport de NAO, sur tous ces défis comme tant d’autres, si le pays a besoin que quiconque monte à vélo maintenant, c’est le gouvernement.

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